STERK I TROEN: Per-Mathias Høgmo er to seirer unna en EM-plass med Norge. Foto: Bjørn S. Delebekk , VG

Kommentar

VGs landslagskommentator mener: Høgmo trodde der andre tvilte – og det kan føre Norge til Frankrike

ULLEVAAL STADION (VG) Vi var mange som himlet litt med øynene da Per-Mathias Høgmo stadig minnet oss om hvor mange/få poeng det var opp til direkte EM-plass. Foran hver kamp nevnte han dette. Journalister ristet på hodet. Play-off var da det eneste realistiske her?

  • Knut Espen Svegaarden (kommentar)
ARTIKKELEN ER OVER FIRE ÅR GAMMEL

Men det var før dobbeltkampene mot Bulgaria og Kroatia i september, måneden da alt ble snudd på hodet for norsk fotball. Måneden da tro ble til reelt håp.

Utsolgt Ullevaal

Om de fleste tvilte før september, så trodde Høgmo hele tiden at det var mulig å bli blant de to beste. Han trodde der andre hadde gitt opp. Han klarte å selge det inn til spillerne, som er det viktigste.

Og nå er faktisk sjansen der.

I kveld gjelder det. Ullevaal er usolgt. Mot lille Malta. Hvem hadde trodd det for et år siden? For et halvt år siden bare? Svært få. Men publikum pleier å ha teft. Nå føler de at noe kan være på gang. Og det vil de ha med seg. Det minner litt om 1990-tallet, og folket ønsker seg tilbake dit – resultatmessig. Det blir skjerf, halvmørkt og småkaldt. Perfekt for en ny, norsk landslagsopptur.

Kan Norge klare det?

VG Live: Følg kampen direkte klokken 18.00

Malta - snubletråd

Lille Malta på hjemmebane, sier du. Jo da, men i dagens fotball er snubletrådene flere enn noen gang. Kampene som er enkle er det færre og færre av, samtidig er det klart: I utgangspunktet er en hjemmekamp mot den svakest rangerte motstanderen i puljen den enkleste. I en normal verden vinner Norge med to eller tre mål mot Malta hjemme.

Men denne kvaliken har ikke vært helt «normal». Vi skal huske på at Malta kun har sluppet inn mer enn to mål i én kamp i denne kvaliken – og det var hjemme mot Norge. Kroatia og Italia har tatt fra hverandre poeng, Bulgaria har tatt poeng mot Italia. Og Kroatia har mistet poeng av utenomsportslige årsaker.

VG+: Slik så landslagsspillerne ut sist Norge var i mesterskap (krever innlogging)

De litt overraskende resultatene er også grunnen til at Norge faktisk kan klare å kvalifisere seg direkte – mot alle odds. Høgmo har holdt på utgangspunktet sitt: Norge skal ha et tryggere grunnspill enn før. Norge skal holde på ballen. Men han har også fått inn mer fysikk og kynisme den siste tiden. Miksen har gitt seks poeng på to kamper. Scenen er klar: Med to seirer til kan ingen nekte Norge sitt første sluttspill siden EM 2000.

Snudd på hodet

Per-Mathias Høgmo sa tidlig at prosjektet hans ville ta litt tid. Men at Norge ville bli gode – på sikt. Igjen var det mye hoderisting. Det var da ingen ting som tydet på det? Norge hadde da ikke gode nok spillere til å «spille fotball»?

Høgmo hadde resultatene mot seg – lenge. De 11 første kampene hans ga kun én seier, og da hadde Høgmo gjort unna det første året som landslagssjef. 0,6 poeng i snitt, Norge falt på alle målinger. Landslaget hadde ikke vært så dårlige siden 1980-tallet. Dette førte jo ingen vei?

Men fra 0,6 poeng i snitt pr kamp i hans første år, har Høgmo i år to løftet snittet sitt til 1,9 poeng pr kamp på de ni siste kampene. Der Norge slapp inn nesten to mål pr kamp, er nå snittet senket til under et mål bakover.

To poeng i snitt

Det er der den største forskjellen ligger. Et trygt, defensivt spill. I kampene mot Malta, Bulgaria (to kamper) og Aserbajdsjan (to kamper) har Norge kun sluppet til fem målsjanser og sluppet inn et mål. Det gir en stor porsjon trygghet.

I øyeblikket har Norge to poeng i snitt pr kamp i EM-kvaliken. Det er faktisk det høyeste poengsnittet siden kvaliken til EM 2000 – sist gang Norge deltok i et sluttspill. Veien dit er fortsatt lang, men med seier over Malta i kveld vil Høgmo uansett fremstå som en vinner denne høsten: Da får han en ren finale i Roma tirsdag, og i verste fall to play-off-kamper i november – før Norges EM-skjebne er avgjort.

FOTBALLJOURNALIST: Knut Espen Svegaarden i VG-sporten. Foto: Hallgeir Vågenes , VG

Å peke på en bestemt årsak til endringen, både i folks øyne, og i resultater er umulig å finne. Men det er ingen tvil om at Høgmos innsalg til spillerne, et svært godt miljø, og to motstandere som kanskje ikke er så gode som vi trodde (Kroatia og Italia), er noen av grunnene.

Vi må glemme Italia og tirsdagens kamp i Roma akkurat nå.

I kveld gjelder det å ta Malta på alvor, lyse opp Ullevaal og lage en fotballfest av de sjeldne.

Først da lever EM-drømmen – for alvor.

Avspark: 18:00.

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder