GLAD GUTT: 20 år gamle Raheem Sterling har vært en nøkkelfigur for Liverpool de siste ukene. Her jubler han etter 1-0-målet mot West Ham i helgen. Foto:Andrew Powell,GETTY IMAGES

Slik har Liverpool snudd sesongen

BLOGG: Det var bekmørkt på Anfield 9. desember, men trolig var det den kvelden manager Brendan Rodgers så lyset.

ARTIKKELEN ER OVER FIRE ÅR GAMMEL

Seieren over Bolton i FA-cupreturen satt veldig langt inne, men det var ikke akkurat noen overraskelse at Raheem Sterling og Philippe Coutinho ble avgjørende. De har vært helt sentrale i Liverpools gjenreisning de siste to månedene.

Siden «Boxing Day», 26. desember, har alle Premier League-lag spilt seks seriekamper. Bare Liverpool er ubeseiret, fem seirer og én uavgjort (2–0 ble til 2–2 hjemme mot Leicester).

MESTERSLUTTEN: Steven Gerrard fortviler etter 1-1 mot Basel. «Captain Fantastic» har dratt Liverpool til to Champions League-finaler og en seier, men det siste forsøket endte med et uhyre skuffende gruppespill. Foto:Andrew Powell,GETTY IMAGES

Liverpools sesong kan på mange måter deles i to; før og etter 9. desember. Det var da en vond høstsesong kulminerte med 1–1 hjemme mot Basel. I sitt Champions League-comeback, etter fem år borte, ble Liverpool slått ut etter å ha tatt pinlige fem av 18 mulige poeng. I serien hadde laget 21 poeng på 15 seriekamper. Den offensive kraften fra forrige sesong var det bare mulig å skimte i små glimt.

Så, etter en trøstesløs 1. omgang mot Basel, med Rickie Lambert som spiss, måtte noe gjøres. Liverpool sto nesten bokstavelig talt stille, og lå under 0–1 (måtte vinne). Lazar Markovic kom inn for Rickie Lambert, lynvingen Raheem Sterling ble i et lettere desperat forsøk dyttet frem som midtspiss. Det eksploderte med en gang, med en helt annen fart og med ballen i lengderetningen. Markovic’ røde kort etter bare et kvarter ødela mye, men kanskje var det der og da manager Brendan Rodgers virkelig forsto at han måtte gå for en annen løsning enn statiske Mario Balotelli eller treige Rickie Lambert som midtspiss.

For Liverpool-sesongen kan på mange måter deles opp i «før og etter Basel». Disse tallene forteller det meste:

KLAR TALE: Manager Brendan Rodgers har gitt Mario Balotelli beskjed om at han må jobbe knallhardt hvis han skal tilbake på laget. Her fra treningen i forrige uke. Foto:Andrew Powell,GETTY IMAGES

** I 19 av 20 kamper, til og med Basel, hadde enten Balotelli (10) eller Lambert (9) startet som spiss. (I bortemøtet med Real Madrid stilte Liverpool med et tilnærmet B-lag, og da spilte ingen av de to.)

** I 13 av de 14 kampene etter Basel har hverken Balotelli eller Lambert åpnet. (Lambert fikk sjansen i cupen mot Wimbledon, da Raheem Sterling ble innvilget en ukes ferie på Jamaica.)

14. desember startet 170 centimeter høye Raheem Sterling som enslig midtspiss for første gang denne sesongen, borte mot Manchester United. Resultat: Liverpool var uvanlig friske, Sterling klarte seg meget bra og kom til flere store sjanser, men keeper David de Gea reddet et United som vant 3–0. Likevel lignet Liverpool plutselig på fjorårs-Liverpool igjen, og deretter har det blitt åtte seirer, fire uavgjort og bare ett tap – etter ekstraomganger i en dramatisk ligacupsemifinale mot Chelsea.

Etter 4–1 over Swansea 29. desember snakket Jordan Henderson om «Basel» som et vendepunkt. «Vi forandret til 3-4-3 mot slutten av Basel-kampen. Manageren analyserte det og gikk gjennom det som skjedde sammen med oss, både på et møte og på treningsfeltet,» forklarte visekapteinen. 3-4-3-systemet har fungert strålende i snart to måneder.

«Presset og aggressiviteten er tilbake. Hvis du ikke kan være med på det kan du ikke være en del av vårt lag. Vi led de første fire månedene av sesongen, og vi skal ikke tilbake dit,» uttalte Rodgers da han for halvannen uke siden forklarte hvorfor Mario Balotelli var ute av laget. Veien tilbake er kanskje enda lenger for italieneren nå som Daniel Sturridge er tilbake etter å ha vært skadet i fem måneder.

SUPERDUO: Philippe Coutinho (til venstre) og Raheem Sterling er ikke de største av vekst, men de er kanskje de viktigste spillerne Liverpool har akkurat nå. Her er de sammen på treningsfeltet Melwood i januar. For to dager siden forlenget Coutinho kontrakten frem til 2020. Foto: GETTY IMAGES,

Liverpools snuoperasjon handler selvsagt ikke bare om hvem som spiller spiss, men et høyt, jagende press og nyvunnen flyt i det offensive spillet har spredd seg. Philippe Coutinhos balltouch kan det skrives bøker om, og nå har han endelig fått vise seg frem igjen. Coutinho er avhengig av tempo i spillet, av fart og kombinasjoner. Samarbeidet mellom «småtassene» og hurtigtogene Coutinho (1,72) og Sterling (1,70) har vært Liverpools viktigste offensive kraft de siste ukene, og Coutinhos pasning frem til Sterlings 1–0-mål mot West Ham i helgen viser at det går rimelig fort rundt i hodet også.

Lucas har gjenoppstått som defensivt rivjern. Adam Lallana har vokst, Lazar Markovic har endelig vist hvorfor han ble hentet fra Benfica. Emre Can har funnet sin plass til høyre i forsvar, og han har også vist frem offensive kvaliteter (pasningen til Sterlings 1-1-utligning mot Bolton var like lekker som Coutinhos 2-1-fulltreffer). Mamadou Sakho har vært bunnsolid på motsatt side. Dessuten har keeper Simon Mignolet kommet sterkt tilbake etter å ha blitt utsatt for nesten usmakelige doser kritikk fra sine egne fans, etter en rufsete høstsesong bak et rufsete lag.

Trond Johannessen Foto: ,

Så er det selvsagt mulig å kritisere Brendan Rodgers for at det gikk en halv sesong før han virkelig tok grep. Det gjenstår å se om Liverpool våknet for sent. FA-cupdrømmen lever, en plass blant de fire beste i ligaen er innen rekkevidde – og laget får muligheten til europeisk revansj i Europa League.

Lenge så det ut til å gå mot en traurig vår for Liverpool-fansen. Nå er det isteden veldig spennende måneder som venter.

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder