EM-EKSTASE: Kyle Lafferty løfter opp tomålsscorer Steven Davis (Southampton) etter at EM-plassen er sikret med 3-1-seieren over Hellas i oktober. Foto: Jason Cairnduff Reuters

Rebellen Kyle Lafferty er nordirenes mest potente angrepsvåpen: Skjelt ut som «kvinneelsker ute av kontroll»

For to år siden ble han omtalt som en «kvinneelsker ute av kontroll», og de siste to sesongene har klubbkarrieren til Kyle Lafferty vært ute av kontroll.

ARTIKKELEN ER OVER TRE ÅR GAMMEL

Likevel er han Nord-­Irlands største angrepshåp i Frankrike.

Det var han som scoret flest ganger da nasjonen kvalifiserte seg for sitt første EM-sluttspill.

Bare fem spillere gjorde flere mål enn Kyle Laffertys syv i EM­-kvaliken, og det er ålreite navn: Bosnia-Hercegovinas Edin Dzeko og Russlands Artjom Dziuba (begge 8), Tysklands Thomas Müller (9), Sveriges Zlatan Ibrahimovic (11) og Polens Robert Lewandowski (13).

Müller og Lewandowski blir to av tre EM-motstandere også, altså Tyskland og Polen, samt Ukraina. Det ser tøft ut.

Sjekk denne: Her er alle EM-troppene

Men nordirene er vant til å slåss mot overmakten, og er det første landet som vinner en EM­-kvalifiseringsgruppe fra seedingsnivå fem, selv om det skal sies at trekningen også var historisk god: Et Hellas som var på vei til å falle sammen fra nivå én, Ungarn fra nivå to, Romania fra nivå tre og Finland fra nivå fire.

TUNG SMELL: Chris Brunts skade er et tilbakeslag for Nord-Irland, og ikke minst for den 31 år gamle West Bromwich-spilleren selv. Her følger han en landslagstrening i mars. Han blir med til Frankrike som en mental støttespiller, og skal være BBC-ekspert. Foto: REUTERS

Dette er et skjema A-nordirsk lag; en sterk og hardtarbeidende enhet, som tapte bare én av sine ti kvalikkamper.

Konkurranse: Nå kan du bli Norges beste EM-tipper!

Det er bare fem Premier League-spillere i troppen, med Jonny Evans, eks-­Manchester United, nå West Bromwich, og kapteinen Southamptons Steven Davis (kaptein) som de mest sentrale, men det er Birminghams Kyle Lafferty som synes best, og det er ikke bare fordi han er 193 centimeter lang.

Lafferty har vært en aldri så liten rebell hele karrieren. Han vokste til i Burnley og ble hentet av skotske Rangers. i 2008. Der var han god i flere sesonger, men også en bråkebøtte, både på og utenfor banen. Så hadde han hadde en grei sesong i sveitsiske Sion og deretter var Palermo mer enn fornøyd med det han leverte foran mål (i Serie B), i angrepsrekke med nåværende Juventus­-stjerne Paulo Dybala. Lafferty scoret 11 ganger på 34 kamper, og ble kåret til «årets spiller» av fansen.

(Artikkelen fortsetter under bildet.)

DRØMMER TIL VIRKELIGHET: Nord-Irland kunne egentlig bare drømme om EM-billett som femteseedet inn i kvalifiseringen. Men etter en god trekning overrasket Kyle Lafferty og lagkameratene med å vinne gruppen foran Romania. Foto: REUTERS

Men livsstilen fikk stikk motsatt utmerkelse, Lafferty ble til og med for mye for italiensk fotballs galeste klubbeier. Palermos eksentriske president Maurizio Zamparini mente at nordiren var altfor opptatt av å leve som landsmannen George Best gjorde en gang i tiden, og sendte ham tilbake til England og Championship-­klubben Norwich sommeren 2014.

– Han er en kvinneelsker ute av kontroll, en ire uten regler. Han kan bli borte en uke på jakt etter damer i Milano. På banen er han en stor spiller, han ga oss alt han hadde og mer enn det. Men når det kommer til oppførsel, så går det ikke, uttalte Zamparini til Radio 24.

– Jeg er eldre og har forandret meg, uttalte Lafferty til The Guardian i september i fjor, uten å snakke spesifikt om Palermo, mer om det han føler at han skylder landslagssjef Michael O’Neill.

Skal du til Frankrike?: Fare for streikekaos under EM

HJERNEN BAK: Michael O'Neill feirer sammen med døtrene Erin og Olivia etter at Hellas ble slått 3-1 på Windsor Park. Foto: Jason Cairnduff Reuters

– Jeg tror dette er den første kvaliken der jeg har vært tilgjengelig til alle kamper. Forandringen skyldes Michael. Han satte seg ned med meg etter at jeg ble utvist mot Portugal. Da jeg gikk derfra tenkte jeg; han har rett. Han ga meg en ny sjanse, og laget mitt og landet trenger en Kyle Lafferty som har hodet skrudd på, ikke en klovn.

Likevel: Norwich har vært helt mislykket. Lafferty fikk 20 kamper og scoret bare ett mål det første halvåret, før han ble sendt på lån til tyrkiske Rizespor. I fjor sommer var han tilbake i et Norwich som da hadde rykket opp i Premier League. Der ble Lafferty sittende på benken i et halvår, før han ble leid ut til Birmingham i januar.

Først i april slapp Nord-Irlands nøkkelmann til for første gang, og han kommer ganske kamprusten til EM, men sikkert også veldig kampsugen.

Nord-Irland, med snaut to millioner innbyggere, har vært med i VM tre ganger. Det ble kvartfinale i 1958, «kvartfinale-gruppespill» i 1982 og ut etter innledende runde i 1986. Etter 30 års fravær er de tilbake på den store scenen.

Og denne gjengen gir seg ikke mot noen.

Under EM-profeten kan du lese VGs kjendistips og se hele Nord-Irlands tropp.

Kjendistipset: NEIL MASTERS

• Nordire og tidligere Moss-spiller, nå speider.

NORDIRSK EKSPERT: Neil Masters, tidligere Moss-spiller, nå speider, tror på fransk seier under EM i sommer. Foto: Fredrik Solstad VG

– Hva tror du om Nord-Irlands muligheter i EM?

– Ingen hadde tro på Nord-Irland i kvalifiseringen, men det gikk helt fantastisk. Det er ikke så mange sterke individualister, men først og fremst et sterkt lag. De reiser ikke til EM bare for å være med, men får en tøff start mot Polen.

– Hvem tror du kommer til å vinne EM?

– Frankrike på hjemmebane. De mangler Benzema, men har en sterk tropp, fantastisk keeper og formspillere. Man kan også nevne Tyskland, Spania og England, men jeg har mest tro på hjemmelaget.

– Norge har ikke vært med i et mesterskap siden 2000. Hva mener du om det?

– Norge hadde den beste sjansen nå. Jeg er skuffet over kampene mot Ungarn. Hvis Norge hadde hatt en spiss på banen i den siste kampen kunne det gått bra. For eksempel Joshua King.

Lyst på mer EM-stoff?

Dette finner du blant annet i vårt EM-magasin, som du får tilgang til hvis du har VG+:

EMs 12 største stjerner

Fotball-EM fra A til Å

Norges EM-tropp fra 2000: Dette gjør de i dag

Slik er Zlatans stjerneliv

VGs vurdering: Slik ender EM

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder