MÅ OPP IGJEN: Island er ikke helt i vater for tiden, her representert ved backreserve Hördur Magnusson, i kampen mot Norge 1. juni. 23-åringen har vært i Juventus-systemet siden 2011. Denne sesongen var han leid ut til Cesena i Serie B. Foto: NTB SCANPIX

Island må reise seg igjen

17 baklengs på syv kamper

Etter åtte kvalifiseringskamper og bare tre baklengsmål var Island klare for EM. Men hva i all verden skjedde etterpå?

ARTIKKELEN ER OVER TRE ÅR GAMMEL

Det var nydelige scener på Laugardalsvöllur i Reykjavik 6. september i fjor.

0-0 mot Kasakhstan var kanskje ikke mye å rope hurra for, men 10.000 mennesker sto i lue og boblejakke og sang med på Magnus Thor Sigmundssons nasjonalhymne «Island er land thitt» - Island er ditt land.

EM-plassen var allerede sikret, i gruppe med Nederland, Tyrkia og Tsjekkia.

Så gikk det meste galt. På de syv neste kampene slapp Island inn 17 mål, fem tap, én uavgjort og bare én seier; 3-2 over Hellas, og det så ikke bra ut på Ullevaal mot Norge (tap 2-3). Forsvarsbygget til Lars Lagerbäck har tilsynelatende ramlet sammen litt.

Les også: Island til EM på halvparten av Norges budsjett

Det eneste som kan brukes til Islands fordel er at seks av kampene ble spilt på bortebane. Nå har nasjonalheltene vært hjemom på en slags signingsferd og slått Liechtenstein 4-0 før avreisen til Frankrike, der Portugal, Østerrike og Ungarn står i veien.

– Kampen mot Norge var litt atypisk, siden bare én av de fire faste i forsvaret startet, og førstekeeperen spilte heller ikke. Jeg synes ikke vi skal være altfor bekymret. I de siste to kalenderårene har vi ikke imponert i privatkamper. Lagerbäcks kjølige hode og erfaring vil forhåpentligvis sørge for at vi ikke drar med oss dette inn i EM, sier Tryggvi Kristjánsson, islandsk fotballjournalist basert i København.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

MIDTBANEKJEMPENE: Swanseas Gylfi Sigurdsson (til venstre) jubler sammen med Cardiffs Aron Gunnarsson. De to Wales-baserte spillerne utgjør den sentrale islandske midtbanen. Her fra VM-kvalifiseringen i 2013 mot Slovenia. Foto: AP

Og Lagerbäck beholder tilsynelatende roen. Han er sikker på at vi vil se Island fra sin sterkeste side igjen i Frankrike (hva annet skal han si?). Svensken har heller ikke vært redd for å bruke store ord om hvilke muligheter islendingene har.

Foran møtet med Åge Hareides Danmark i mars spurte VG den islandske kapteinen Aron Gunnarsson om Island kan gjøre som Hellas i 2004, vinne hele EM. Lagerbäck satt ved siden av ham.

– Det er mye å be om. Det vet jeg ikke, svarte Cardiff-kjempen med stort skjegg og enda større tatoveringer, før en ivrig Lagerbäck brøt inn:

– Det er alltid en sjanse, selv om den er liten. Det er derfor fotball er den mest spennende lagsporten. Det er den eneste lagsporten der et 3. divisjonslag kan slå et topplag. Så det er alltid en sjanse. Det er vår innstilling, svarte Lagerbäck.

TANKEFULL: Lars Lagerbäck (til høyre) har fått litt å tenke på foran EM. Her er han sammen med medtrener Heimir Hallgrímsson i privatlandskampen mot Liechtenstein, en kamp Island vant enkelt 4-0. Foto: AFP

– Kunne Hellas, kan Island, mener mannen som leder laget sammen med den sidestilte, men ofte litt glemte, islendingen Heimir Hallgrimsson.

– Vår mentalitet er sterk, vi har det bra sammen, og er villig til å ofre alt for Island. Vi vet at vi er vanskelige å bryte ned, sier Gunnarsson, den naturlige lederen, kaptein helt siden Lagerbäck overtok i 2012.

Les også: Island er så godt som klare for EM etter eventyrseier

På mange måter kan det islandske gjennombruddet minne litt om Norge på 1990-tallet, og på mange måter sier organisatoren Lagerbäck det samme som organisatoren Drillo gjorde for to tiår siden.

«Med litt flaks kan vi vinne VM. Og det mente jeg foran forrige VM også, og står fortsatt ved det. Se på svenskene, hvor nær de var VM-gull i USA», sa Drillo til VG, mens han badet i Den Blå Lagune på Island (!) sommeren 1997.

Lagerbäck overtok en meget spennende generasjon, noen av de første som fikk oppleve at fotball ble helårsidrett på Island.

Veldig mange av de EM-aktuelle spillerne er født fra 1988 til 1990, og mange av dem var med da Island gikk til U21-EM i 2011, som Gylfi Sigurdsson, Birkir Bjarnason, Aron Gunnarsson, Alfred Finnbogason, Kolbeinn Sigthorsson og Jóhann Berg Gudmundsson.

Er du oppdatert? Her er alle EM-troppene

Vi reiser til Frankrike med masse stolthet. Vi har vokst opp med å se alle de store lagene og store spillerne i mesterskap. Nå skal vi være med selv, og det er samhold og «fighting spirit» som har tatt oss dit, sier Aron Gunnarsson med sitt overbevisende tonefall.

Hans Island vinner selvsagt ikke EM.

Men hvis de fortsatt tror at det er mulig, kommer de kanskje et stykke på vei.

Under EM-profeten kan du lese VGs kjendistips, samt se hele Islands EM-tropp.

Kjendistipset: THORIR HERGEIRSSON

• Landslagssjef for damelandslaget i håndball

NORGE-TRENER: Thorir Hergeirsson mener Island-trener Lagerbäck hadde vunnet om han hadde stilt til presidentvalget denne sommeren. Foto: Bjørn S. Delebekk VG

– Hva tror du om Islands sjanser?

– Slik jeg ser fotballen så kan de små skremme de store på gode dager. Spillergruppen er en stamme fra et yngre landslag som gikk til et mesterskap for noen år siden, de har en klok leder og kan absolutt overraske. Skulle de gå til en kvartfinale vil det være en sensasjon, men det er lov å drømme. Island har 320.000 innbyggere, og dette er enormt stort for alle. Hvis Lagerbäck hadde stilt til presidentvalget denne sommeren, så hadde han vel blitt valgt. Det bor i folkeslaget at vi skal klare oss selv, vi har hatt en stor trang til å vise det siden vi ble løsrevet fra Danmark. Og på mange arenaer er det en kjempefordel å være liten, da er det mye lettere å påvirke hver enkelt. Det er bare 11 som spiller av gangen.

– Hvem vinner og hvordan skal du følge mesterskapet?

– De beste har en tendens til å stå der til slutt. De vet hvordan det skal gjøres, og tradisjoner og kunnskap er ekstremt viktig i det gamet her. Derfor er det fristende å tro at turneringslag som Tyskland, Spania, Italia, Frankrike tar det, men Belgia har mange gode spillere og kanskje er det deres tur. Vi er på treningsleir i Algarve, og det er mulig vi må flytte noen treninger så jeg får sett Island.

– Norge har ikke vært i noe mesterskap siden 2000. Hva tenker du om det?

– Det har jeg ikke peiling på. Jeg kjenner altfor dårlig til hvordan det arbeidet drives. Det er mange nok fotballeksperter i Norge, så en amatør som meg skal ikke blande seg inn. Men jeg registrerer at det er et intenst og sterkt ønske, og jeg håper Norge får det til ved neste korsvei.

Lyst på mer EM-stoff?

Dette finner du blant annet i vårt EM-magasin, som du får tilgang til hvis du har VG+:

EMs 12 største stjerner

Fotball-EM fra A til Å

Norges EM-tropp fra 2000: Dette gjør de i dag

Slik er Zlatans stjerneliv

VGs vurdering: Slik ender EM

PS: Troppene er oppdatert fra og med 2. juni

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder