RAQQA: 29. juni i 2014 ble dette bildet av et IS-medlem tatt mens han feirer at terrorgruppen har erklært opprettelsen av sitt «kalifat». Foto: Stringer Reuters

– Assads hær har gått inn i Raqqa-provinsen

Den syriske regjeringshæren har gått inn i provinsen Raqqa, der IS' hovedsete ligger, ifølge eksilgruppa SOHR.

ARTIKKELEN ER OVER TRE ÅR GAMMEL

Det russiskstøttede inntoget i provinsen lørdag morgen er regjeringshærens første siden IS erobret store området i Nord-Syria i 2014, melder Syrian Observatory for Human Rights (SOHR).

Syriske regimestyrker har fått solid hjelp fra voldsomme russiske luftangrep under offensiven. De siste dagene har de rykket framover mot Tabqa-dammen i Eufrat. Den ligger rundt fire mil unna byen Raqqa, hovedstaden i provinsen med samme navn og fungerer i praksis som IS' hovedstad.

De syriske regjeringsstyrkene skal ha gjenerobret et strekke på 35 kilometer på vei mot Raqqa fredag. På veien skal også Abu Al-Hallaj-landsbyen ha blitt frigjort fra terrororganisasjonen.

Fikk du med deg? Hevder hun leder tusenvis av soldater i angrepet på Raqqa

Rykker inn fra flere sider

Fredag opplyste SOHR, som overvåker krigen gjennom et stort nettverk på bakken, at regimets styrker sto bare fire mil fra småbyen Tabqa, som igjen ligger rundt fem mil øst for byen Raqqa. Tabqa har stor strategisk betydning, ettersom den ligger rett ved en viktig dam og huser et fengsel og en flybase, skriver NTB.

– Regimets soldater, støttet av russiske luftangrep og russisktrent milits, gikk inn i Raqqa-provinsen lørdag morgen, sier SOHR-direktør Rami Abdulrahman til nyhetsbyrået AFP.

Samtidig med at Assads styrker er i gang med sin offensiv mot Raqqa, har USA-støttede kurdiske styrker rykket inn i provinsen fra nord.

Storbyen Raqqa med flere hundre tusen innbyggere ble erobret av den ytterliggående islamistgruppa IS tidlig i 2014. Syriske regjeringsstyrker har ikke hatt noe tilstedeværelse i Raqqa-provinsen siden august samme år, da IS erobret Tabqa i voldsomme kamper som skal ha kostet flere hundre syriske soldater livet.

Les også: Dette er Syria-gruppen norske styrker skal trene

Sterkt forsvarsverk

Den ytterliggående islamistgruppa IS har hatt flere år på seg til å bygge forsvarsverk i og rundt Raqqa. Verken rivaliserende opprørsgrupper eller utenlandske styrker har så langt gjort noe forsøk på å gå inn i byen.

Den USA-støttede opprørsalliansen Syriske demokratiske styrker (SDF) lanserte i slutten av mai en storoffensiv mot IS nord for Raqqa.

SDF består i hovedsak av den syriske kurdermilitsen YPG, men har også flere arabiske styrker i sine rekker.

ASSAD OM NORSK SYRIA-STYRKE: Grov og uakseptabel innblanding

Sivile innesperret

De USA-støttede styrkene rykket inn i provinsen fra nordøst allerede i fjor, med hjelp fra luftangrep fra den amerikanskledede koalisjonen mot IS.

Samtidig har innbyggerne blitt oppfordret til å flykte via flygeblader som er sluppet over Raqqa. Men IS nekter desperate sivile å forlate byen.

Ifølge aktivistgruppa Raqqa is Being Slaughtered Silently må innbyggere betale menneskesmuglere over 3.300 kroner hver i forsøket på å flykte fra byen.

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder