Varsler katastrofedag i australsk delstat: – Stemningen er uhyggelig

SYDNEY (VG) Tirsdag våknet innbyggerne i Sydney og områdene rundt til dette skrekkscenarioet: Forholdene ligger til rette for katastrofebranner, og liv kan gå tapt.

Foreløpig er det, i statsminister Scott Morrisons ord, «stille før stormen». Det myndigheter, politi, brannvesen og innbyggere forbereder seg på, er ikke ventet å slå til før om ettermiddagen lokal tid, sier han i et intervju med radiokanalen 2GB.

Brannfaren i delstaten New South Wales betegnes tirsdag som katastrofal: Temperaturer på godt over 30 grader og en vindhastighet som kan komme opp i rundt 80 kilometer i timen, er en livsfarlig kombinasjon.

– Vi snakker om noe vi ikke har opplevd før i Sydney og stor-Sydney, sier Shane Fitzsimmons, som leder brannvesenet i delstaten New South Wales til avisen Sydney Morning Herald.

KATASTROFEVARSEL: Skiltet er satt opp ved Richmond vest for Sydney tirsdag 12. november. Foto: DAN HIMBRECHTS / AAP

Tirsdag er luftkvaliteten i Sydney merkbart forverret, og Sydney Morning Herald skriver at nivået av røykpartikler i luften er farlig høyt. Innbyggerne i byen bes om å dra fra jobb tidlig og å unngå unødvendig reising, da både tog og veier kan bli påvirket av ekstrem hete og sterk vind om ettermiddagen lokal tid.

Over 600 skoler i områdene rundt Sydney, Greater Hunter og Illawara og Shoalhaven holdes stengt, og mennesker som bor mindre enn 500 meter fra skogområder har fått beskjed om at de befinner seg i mulig livsfare.

Mandag erklærte delstaten New South Wales unntakstilstand i syv dager.

RØYKSKY: Røyken har tirsdag lagt seg som et teppe over millionbyen Sydney – og landemerket Operahuset. Foto: JONATHAN BARRETT / X04462

Det er første gang det har blitt utstedt katastrofevarsel for millionbyen siden et nytt system for måling og varsling av brannfare ble etablert i 2009.

Les også: Skogbranner herjer i Australia: Erklærer unntakstilstand

Nekter å evakuere

Fra før herjer skogbrannene i flere deler av delstaten New South Wales, som er Australias mest befolkede. Klokken 09 lokal tid tirsdag morgen – 23 mandag kveld norsk tid – brenner det 57 steder, og 28 av brannene er utenfor kontroll.

Klokken 06.30 tirsdag morgen norsk tid er det sendt ut nødvarsler for 12 av brannene, og en brannmann er blitt alvorlig skadet i vindistriktet Hunter, opplyste brannvesenet på en pressekonferanse.

Over 3000 brannmenn jobber nå med brannene på kryss og tvers i delstaten, hvor tre personer allerede har mistet livet. Minst 150 boliger er ødelagt, i tillegg til minst to skoler. Brannene går også hardt ut over dyrene i området. Allerede fryktes det at 350 koalaer er døde.

Nord for millionbyen Sydney befinner Helen Rushton seg fortsatt i hjemmet sitt i dalen Congarinni nær småbyen Macksville. Hun forteller til VG at hun og ektemannen fikk beskjed om å evakuere på lørdag, men at de har valgt å bli for å prøve å redde huset – som har vært i familiens i fem generasjoner.

– Vi har vært på såkalt fire watch siden fredag, det verste er at brannene kan bevege seg så raskt, sier hun og forteller at hun allerede har fraktet familiebilder og andre viktige eiendeler i sikkerhet hos moren sin inne i byen.

VENTER: Helen Rushton utenfor huset sitt tirsdag morgen. Foto: Privat

Da VG snakker med henne tirsdag morgen lokal tid har familien akkurat fått lånt gravemaskiner som de bruker til å sikre området rundt huset ved å lage en trefri sone.

– Det er fortsatt mye røyk her, og stemningen er uhyggelig. Nå venter vi bare, sier hun, og legger til:

– Vi har en trygg rute ut, på baksiden av huset.

Rushton etterlyser mer støtte fra myndighetene.

– Jeg er lei av å høre at militæret skal kalles inn. De skulle ha vært her allerede. Vi er veldig takknemlige overfor frivillige som har kommet, men vi trenger flere ressurser, flere fly og mindre politisk snakk. Vi trenger handling, sier hun.

FORBEREDELSER: Josh South hjelper Helen Rushton med å felle trær slik at ikke brannen skal nå frem til boligen om den kommer nærmere. Foto: Helen Rushton

– Kan ikke garantere en brannbil ved hvert hjem

Brannvesenet er på sin side tydelige på at de ikke kan være alle steder på en gang, og at liv dermed kan gå tapt.

– Vi kan ikke garantere en brannbil ved hvert hjem. Vi kan ikke garantere at et fly vil befinne seg i nærheten hver gang en brann nærmer seg eiendommen din. Vi kan ikke garantere at noen vil banke på døren din og advare deg om at brannen er på vei, sier Shane Fitzsimmons i brannvesenet til australske SBS.

MASSIV INNSATS: På en stor operasjonssentral i Sydney jobbes det med å koordinere branninnsatsen: Her brifer brannsjef Shane Fitzsimmons (t.h.) politiminister David Elliot og delstatens førsteminister Gladys Berejiklian. Foto: JOEL CARRETT / AAP

Den svarte lørdagen

Det nye varslingssystemet for brannfare kom etter katastrofen som lokalt kalles «Black Saturday», Den svarte lørdagen. Lørdag 7. februar 2009 og i dagene etterpå tok kraftige skogbranner livet av 173 mennesker, og tusenvis mistet hjemmene sine.

Australske myndigheter bruker brannindeksen FFDI, som måler faren for brann på en gitt dag ut fra temperatur, regn, luftfuktighet og vind. Tirsdag er altså forholdene flere steder katastrofale, skalaens høyeste nivå.

Det betyr værforhold som kan gjøre brannene så ukontrollerbare, uforutsigbare og så kvikke at det er svært stor sannsynlighet for at mennesker i brannens bane vil dø eller bli skadet.

BRANNSLUKKING: En brannmann jobber med å slukke en brann i Koorainghat nær Taree tirsdag. Foto: DARREN PATEMAN / AAP

Ifølge meteorologene har antall dager på den ekstreme enden av skalaen økt: Ifølge en rapport fra Australias statlige meteorologibyrå, har lengden på landets skogbrannsesong økt jevnt og trutt siden 1950-tallet.

Klimaendringene har bidratt til dette, skriver de.

Den norske ambassaden i Australia ber nordmenn som befinner seg i området om å følge med på informasjon fra myndighetene, og å registrere seg på reiseregistrering.no

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder