FREMMARSJ: Dette bildet fra 23. juni 2014 viser IS-krigere som kjører ned hovedgaten i Mosul etter at byen ble inntatt. Foto:AP,

Mosul blir trolig den neste slagmarken i Irak: Midtøsten-ekspert: – IS er svakere enn Iraks hær

Mens irakiske styrker feirer at byen Tikrit er befridd fra IS, går det mot et enda større slag om millionbyen Mosul.

Øyvind Gustavsen
ARTIKKELEN ER OVER FIRE ÅR GAMMEL

31. mars erklærte Iraks statsminister Haidar al-Abadi seier over opprørsgruppen Den islamske staten (IS) i byen Tikrit. Nå kommer IS' grusomheter for dagen ved oppdagelsen av massegraver i byen. Nærmere 1700 mennesker ble drept av IS da de inntok Saddams Husseins fødeby i juni 2014.

Mange venter nå at irakiske regjeringsstyrker fortsetter kampen mot IS ved å marsjere videre mot millionbyen Mosul, som ligger 220 kilometer nord for Tikrit, oppover langs elven Tigris.

Også Mosul ble inntatt av IS i juni i fjor og mer enn en halv million mennesker flyktet fra byen, som i dag er en av de viktigste byene i IS-kalifatet.

FEIRER: Irakiske soldater roper slagord mot IS under den månedslange offensiven ved byen Tikrit. 31. mars erklærte Iraks statsminister seier. Foto:Khalid Mohammed,Ap

Kontrollen sprekker

Det er imidlertid flere ting som peker på at IS' kontroll over byen nå utfordres. Amerikanske styrker har siden januar bombet IS-mål i byen og gradvis redusert opprørsgruppens slagkraft.

Kurdiske Peshmerga-styrker har befridd en rekke landsbyer rundt Mosul ved å vinne over IS på det såkalte Ninive-platået nord for byen, ifølge Washington Post. I mars meldte nettstedet ANA News at Tyrkia vurderer å delta i bakkeoperasjoner mot IS i Mosul.

Midtøsten-ekspert, professor Knut S. Vikør ved Universitetet i Bergen, tror kampen om Mosul blir det neste store slaget i Irak.

– Det er naturlig at Mosul blir neste by ut. Dette er en mye større by enn Tikrit og irakiske styrker vil nok møte sterk motstand, sier han.

– Hvordan er styrkeforholdet mellom IS og den irakiske hær?

– I utgangspunktet er IS svakere, men de har klart å vise sterk motstand. Til tross for at de utsettes for bombing, har de ikke gått vesentlig tilbake. Det er bare to byer de har mistet: Kobane i Syria og Tikrit i Irak.

FLYKTER: En halv millioner mennesker flyktet fra Mosul i juni 2014 da IS overtok byen. Dette bildet er fra 29. juni og viser flykter som reiser til fots i retning Erbil, hovedstaden i den kurdiske delen av Irak. Foto:AP,

– Store svakheter ved den irakiske hær

Også Nils A. Butenschøn, Midtøsten-ekspert og professor ved Universitetet i Oslo (UiO), tror det kan bli en blodig kamp om Mosul.

– Erobringen av Tikrit har blitt sett på som en avgjørende prøvestein på vei mot Mosul. Det vil være et prestasjonsnederlag hvis regjeringen ikke går videre. Samtidig har kampene ved Tikrit avslørt store svakheter ved den irakiske hærs kapasitet i en slik erobringskrig, sier han.

Nettopp den irakiske hærs svakheter vil gjøre det nødvendig med en bred mobilisering i kampen om Mosul.

– Den irakiske regjeringen er avhengig av amerikansk bombing og støtten fra sjia-militsgrupper.

– Er det aktuelt å søke støtte fra de kurdiske styrkene?

– Det er vanskelig, fordi de jo er en slags hær i en alternativ stat, irakisk Kurdistan. Fra irakisk side er man veldig forsiktig med å gi Pershmerga-styrkene anledning til å innkassere militære seiere og få tilgang til utenlandske våpen.

FREMOVER: Irakiske soldater nord for Tikrit. Mange forventer at styrkene fortsetter ferden mot Mosul, som er IS' viktigste by i Irak. Foto:Younis Al-bayati,Afp

Iran som nøkkel

Irak har gjennom hele sin moderne historie vært splittet mellom sjia- og sunnimuslimer. I kampen om Tikrit var sjia-militsgrupper avgjørende for seier over IS. Iran, som er den sterkeste sjiaislamske stat i Midtøsten, kan bruke krisen i Irak til å posisjonere seg ved å bidra i slaget om Mosul.

– Iran er generelt flinke til å utnytte maktvakuum i Irak til å styrke sin posisjon. De vil vise sine mot- og medspillere at de er en nøkkel i spillet om Iraks fremtid, sier Butenschøn.

Han tror atomavtalen som nylig ble inngått i Lausanne vil gjøre det lettere for amerikanerne å akseptere en mer aktiv rolle fra Iran.

– Denne foreløpige avtalen gjør det enklere for USA at Iran har en rolle i disse kampene. Hvorvidt Iran vil kunne stille opp med militær støtte mot IS i Mosul er et annet spørsmål, sier han.

Jerusalem Post meldte i mars at Hizbollah planlegger å sende 800 mann til å kjempe mot IS i Mosul.

Vikør understreker at det er et lappeteppe av ulike allianser og interesser som spiller inn i kampen om Mosul.

– IS ble hilst velkommen av deler av den sunnimuslimske befolkningen i Irak, som var lei av å bli dårlig behandlet av den sjiadominerte regjeringen. Mange fra det gamle regimet til Saddam Hussein, som ble kastet ut etter den amerikanske invasjonen, samarbeider nå med IS. For den nåværende sunni-befolkningen i Mosul kan irakiske regjeringsstyrker og sjia-militsgrupper være like ille som IS, selv om befolkningen i utgangspunktet ikke er støtter IS' ekstreme ideologi, sier han.

Avviser ikke offensiv i april

I amerikanske medier har april vært omtalt som måneden offensiven mot Mosul for alvor vil starte. Ifølge tidsskiftet Time vil Pentagon-talsmann og admiral John Kirkby hverken bekrefte eller avkrefte dette.

– Dette må og vil bli en Irak-ledet operasjon og vi vil ikke bevege oss raskere enn irakerne er klare til å bevege seg. Jeg kan ikke sette en konkret dato og si at det kommer til skje da, samtidig som jeg ikke vil avvise noe eller slå fast at april er utelukket, sier han.

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder