ENDRING: Kristin Houlé mener holdningen til dødsstraff er iferd med å endre segg i Texas. Foto: Thomas Nilsson

Kristin (37) leder arbeidet mot henrettelsene i Texas

AUSTIN (VG) Fra toppåret i 1999 og til i dag har antall avsagte dødsdommer i Texas falt med over 80 prosent.

ARTIKKELEN ER OVER FEM ÅR GAMMEL

- Den gang ble 48 personer dømt til døden. I 2013 var det ni personer. Dødsstraffen blir stadig mer upopulær blant folk. Den vil være avskaffet før jeg pensjonerer meg, sier Kristin Houlé (37) til VG.

Vi møter henne på et svært lite prangende kontor på South Lamar i Boulevard i Austin, hovedstaden i Texas.

Herfra leder hun arbeidet i den frivillige organisasjonen «Texas Coalition to Abolish the Death Penalty» (TCDADP).

1367 henrettelser

USAs nest største delstat etter California, sto i fjor for 41 prosent av henrettelsene, selv om Texas har færre enn 10 prosent av innbyggerne i landet.

BAKGRUNN: Ved mmidnatt skal han dø

Siden Høyesterett i 1976 gjeninnførte dødsstraffen som hadde vært forbudt siden 1964, har USA henrettet 1367 fanger, hvorav 510 i Texas. Virginia og Oklahoma deler andreplassen med 110 henrettelser hver.

- Det aller viktigste arbeidet vi gjør, er å bidra til at færre mennesker dømmes til døden fra nå av. I fjor ble 16 mennesker henrettet i Texas. Jo færre som dømmes, jo færre blir henrettet 10 til 15 år senere, for så lang tid tar det normalt fra dom til død, i noen tilfeller enda lenger, sier Houlé.

I det lille kontorfelleskapet disponerer TCDADP kun de to innerste og mest beskjedne kontorene. Det er da også kun to ansatte i denne organisasjonen. Den andre, Vicki McCuistion (42), er programkoordinator, på deltid.

Liten støtte

Det er ikke all verden å gå i krigen med for et standpunkt som inntil for få år siden hadde svært liten støtte i Texas.

Men Houlé har siden hun ble sjef i 2008 blitt kjent for å være en hard negl i dette spørsmålet.

- Vi føler virkelig at tiden arbeider for oss. Og vi er en tverrpolitisk organisasjon. De siste årene har vi jobbet inn mot særlig «Tea Party»-bevegelsen, som gjerne defineres å tilhøre en høyreside som gjerne har støttet dødsstraff. Her finner du mange som er sterke motstandere av både unødvendig offentlig pengebruk og at myndighetene har for stor makt over enkeltmennesket. I disse miljøene har vi gjort enorme fremskritt de siste årene, særlig blant de yngre. Det samme gjelder også de såkalte libertarianerne som støtter Ron Paul. Vår argumentasjon vinner terreng i disse miljøene. Og når vi er på besøk i delstatsparlamentet får vi alltid klapp på skulderen og ønskes velkommen av de unge rådgiverne til politikerne, enten de er på høyre- eller venstresiden i politikken, sier hun.

Ny lover

** Så sent som i 2003, fire år etter toppåret 1999, ble 37 personer dømt til døden i Texas. I 2005 falt dette tallet til 14 personer. Ni personer ble idømt dødsstraff i 2002, 2012 og 2013, mens åtte personer fikk samme dom i 2010 og 2011.

** Det store fallet kom altså samme år som Texas i 2005 innførte livstidsdom uten mulighet for anke.

** Bare i 2013 vedtok delstatsforsamlingen i Texas flere nye lover som forbedrer de dødsdømtes rettsikkerhet.

** Tallet på de som sitter på «death row» er nesten halvert fra 2000 til i år.

** Dødsstraffen i Texas er svært lite representativ etnisk: 76 prosent av alle dødsdømte i årene 2008 til 2013 var fargede - afrikansk-amerikanske eller latinske. 24 prosent var hvite.

** Dødsstraff i USA er et geografisk fenomen: Av 1367 henrettelser siden 1976, fant 1117 av dem sted i sørstatene. Kun fire fant i samme periode sted i USAs mest folkerike område, de nord-vestlige statene.

** I løpet av de siste seks årene har seks nye stater avskaffet dødsstraffen, slik at dette nå er tilfelle i 18 av USAs 50 stater. Ni av 50 stater gjennomførte henrettelser i 2013 og 2012.

- Ting forandrer seg ganske dramatisk når det gjelder dødsstraffen i Texas. Det klareste beviset på dette er at antallet personer som dømmes til døden synker.

Bedre juridisk hjelp

- Hva tror du er grunnen til at dette skjer?

- Det er flere grunner til denne forandringen. Én viktig grunn er at staten Texas nå har muligheten til å idømme livtidsstraff uten mulighet for anke. Vi var den siste av statene med dødsstraff som innførte denne muligheten, og det har gitt både anklagere og juryer mer plass for drøftinger av hvordan man håndterer slike saker. Vi har også sett forbedringer i kvaliteten på den juridiske hjelpen til de som kan få dødsstraff. Vi har også sett en effekt av den økonomiske nedgangen. Dødsstraff er ekstremt dyre, og vi har sett anklagere i fylker som ikke vil bruke hundretusener av dollar på slike rettsaker. Til slutt kommer det at offentligheten er blitt mer oppmerksomme på risikoen for feilaktige dommer. Det har skapt høyere barrierer for juryene når de bes om å gå for dødsstraff.

- Alle meningsmålinger for USA viser at et flertall fortsatt går inn for dødsstraff, selv om støtten er synkende. Tror du dette tallet vil synke videre og bli til et mindretall i din levetid?

- Nasjonalt ser vi at støtten til dødsstraff er på sitt laveste på 40 år. Vi har sett en akkumulert effekt av risikoen for feilaktige dommer og økonomien i dødsstraff. Når folk lærer mer om realitetene i dødsstraffen vil de forstå at hvorfor det ikke er nødvendig, og hvorfor det ikke er den beste bruken av våre begrensede ressurser. Jeg tror at når vi presenterer folk for andre løsninger enn dødsstraff, så vil vi se at støtten faller dramatisk. Etter min mening har folk en tendens til å støtte dødsstraff i teorien, men i praksis, når de faktisk sitter der i juryen, så forandrer meninger seg. For det er en så alvorlig ting å si at noens liv ikke er verdt å leve. Jeg tror vi ser en effekt av våre offentlige holdningskampanjer, så når det kommer til å sette dødsstraffen ut i livet, så har amerikanerne beveget seg bort fra i ganske lang tid.

- Du bruker dine beste år på å bekjempe denne straffemetoden. Hvorfor er det så viktig for deg rent personlig?

- Jeg tror veldig sterkt på at myndighetene ikke har noen rett til å ta livet av sine egne innbyggere. Og den vilkårlige måten dødsstraffen er administrert på, står går utenfor mitt syn på rettferdighet. Jeg mener at vi som samfunn er bedre enn dødsstraffen, sier Kristin Houlé.

Mer om

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder