NÆRMER SEG: Syriske styrker står ved et palass som skal tilhøre kongefamilien i Qatar, i utkanten av oldtidsbyen Palmyra 24. mars. FOTO: Afp

IS presses på to fronter samtidig: Innbygger til VG: Regimet vil ta Palmyra i løpet av dagen

Syrisk stats-TV: Vi har tatt citadellet i Palmyra fra IS

Den syriske hæren nærmer seg oldstidsbyen Palmyra, men IS kaller inn forsterkninger. Bakkekrigen mot IS kan være inne i en avgjørende fase.

– Regimet til Bashar al-Assad hevder de har entret Palmyra, men de ljuger.

Det sier 29 år gamle Abo Alabas fra Palmyra til VG fredag formiddag på telefon.

– De bomber byen intenst, særlig i området rundt citadellet og ruinene i byen. IS har fortsatt kontroll, men regimet kan komme til å innta byen i løpet av dagen, sier han.

Noen timer senere kom meldingen på syrisk stats-TV: Citadellet i Palmyra er tatt over av hæren. Dette er foreløpig ikke uavhengig bekreftet.

VGs kontakter, hevder likevel at citadellet foreløpig, ved 15-tiden, ikke er tatt.

Etter en stormoffensiv i mai i fjor, tok IS kontroll over den historisk verdifulle oldtidsbyen Palmyra i Syria. Byens fall var et stort tilbakeslag for det syriske regimet, men også for verdens kulturarv: Byen innehar noen av Midtøstens eldste, og historisk viktigste ruiner, og stedet har vært viktig for verdens arkeologer.

Nå er mye av ruinene sprengt i filler, og historisk verdifulle gjenstander er solgt på svartebørsmarkedet til terrorgruppens fortjeneste.

Men nå kan IS' kontroll over ørkenbyen gå mot slutten.

Les også: Familien forteller til VG: 82-åringen nektet å flykte - ble halshogd av IS

Faller Palmyra, åpnes veien for regimet

Den siste tiden har den syriske hæren forberedt et angrep, og torsdag kom meldingene om at IS beordret de rundt 15.000 gjenværende innbyggerne i byen om å flykte.

Assads bakkestyrker er støttet av russiske bombefly.

Torsdag snakket VG også med den syriske aktivisten Khaled al-Homsi, som er fra Palmyra. Han sa at syriske styrker nå står svært nære byen.

– IS har tilkalt svært store forsterkninger og de vil kjempe hardt for ikke å miste byen. Tar hæren kontroll over byen, vil de også kunne få kontroll over områder mot grensen til Irak, noe som vil være kritisk for IS, sier han.

Får hæren kontroll over Palmyra er det også viktig for regimets vidre kamp mot IS. Fra Palmyra går veien direkte til Deir Ezzor, der IS beleirer en enklave av et regjeringskontrollert område.

– De aller fleste sivilie innbyggerne har allerede forlatt Palmyra, sier al-Homsi til VG.

HER STYRER IS: Dette kartet, oppdatert 3. mars, viser IS-kontroll i Syria og Irak. Palmyra, ligger i det svarte området nordøst for Damaskus. GRAFIKK: Institute for the Study of War

Kommentar om Palmyra: Sivilisasjon i ruiner

Al-Homsi har blitt hardt rammet av IS-styret i hjembyen hans. I august i fjor skar IS hodet av onkelen, den 82-år gamle, anerkjente arkeologen Khaled al-Asaads. Han hadde jobbet store deler av sitt liv med å bevare Syrias arkeologiske skatt.

– De er kriminelle, de er akkurat som det syriske regimet, de er forbrytere og mordere, sa Khaled al-Homsi, i et intervju med VG den gangen.

BAKGRUNN: Innbygger forteller om da IS tok over Palmyra

BOMBET AV RUSSLAND: Dette bildet, som VG har fått tilsendt, skal være tatt den siste tiden og viser en bombeangrep nær det berømte Palmyra-slåttet. Foto: Palmyra Coordination Group

Det største slaget i Irak

Flere hundre kilometer øst for Palmyra pågår det en annen storaksjon mot IS sitt selverklærte kalifat.

I Irak går hæren, støttet av den USA-ledede bombekoalisjonen til angrep i områdene rundt Mosul, millionbyen IS har kontrollert i knappe to år.

Men for å bekjempe fanatiske IS-krigere, gate for gate, i den enorme byen, trengs mange soldater og mye tid.

Les også: Derfor blir Mosul vanskelig å ta tilbake

Ifølge The Telegraph er det antatt at så mange som 36.000 krigere må til for å drive IS ut av byen.

Hvis Mosul faller, vil det være en strategisk katastrofe for terrorgruppen, som tjener store penger på skattlegging av byens innbyggere.

OFFENSIV: Irakiske antiterror-styrker arrester her to menn de hevder er IS-medlemmer, den 10. mars, i en operasjon nord for byen Ramadai, den siste byen hæren tok fra IS. Foto: Moadh Al-dulaimi Afp

Ingen enkle løsninger

Kurdiske Peshmerga-krigere skal ha en støtterolle i angrepet mot Mosul.

Leder for UngKurd Norge, Andam Aso Aziz, er nå i kurdisk-kontrollert Irak, og torsdag var han 20 minutter unna fronten, øst for Mosul.

VG snakket med ham på telefon fredag formiddag:

– Jeg så koalisjonens bombing med egne øyne, og vi fikk vite at IS tapte flere landsbyer rundt Mosul i går. Folk her håper virkelig IS vil miste Mosul, fordi det kan svekke dem. Likevel er det en viss frykt: Når IS svekkes vil de kanskje også bli mer desperate og utføre flere selvmordsangrep, sier han.

Heller ikke i Palmyra er fremtidsutsiktene veldig lyse, til tross for presset som legges på terrorgruppen:

Abo Alablas sier at han ikke er spesielt glad for at regimet nå igjen skal ta over byen han har vokst opp i.

– Jeg måtte forlate Palmyra fordi regimet jaget meg. Den siste tiden har IS jaget meg. Begge parter er forferdelige, men innbyggerne som er igjen frykter regimet i større grad enn IS. Jeg er redd for at regimet vil drepe mange innbyggere, idet de får kontrollen tilbake, sier han.

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder