Sri Lankas forsvarsminister til VG: Hjernen bak er blant selvmordsbomberne

COLOMBO (VG) Lederen for islamistgruppen National Thowheed Jamath skal ha dødd i terrorangrepene på Sri Lanka, sier landets forsvarsminister. Myndighetene ble varslet om terroren på forhånd. Nå tar de selvkritikk.

Dødstallene etter terrorangrepene på Sri Lanka har nå har steget til 359 personer, ifølge landets politi. Totalt 60 personer er blitt pågrepet, alle er fra Sri Lanka.

Under en pressekonferanse i hovedstaden Colombo onsdag morgen sier den srilankiske forsvarsministeren til VG at øystaten fortsatt ikke er hundre prosent trygg.

– Det kan fortsatt være angripere der ute, men vi tror vi vil ha kontroll innen noen dager. Det vil komme flere arrestasjoner snart, sier Ruwan Wijewardene.

les også

De overlevde bombemassakren: Nå forteller de fra sykesengen

– Det pågår nå politioperasjoner for å pågripe flere. Vi jobber med å samle all mulig etterretning om bakmennene og andre ekstremister som befinner seg i landet.

Øverste talsperson for militæret på Sri Lanka, Sumith Atapattan, sier til VG at totalt 7000 fra hæren, sjøforsvaret og luftforsvaret nå deltar i operasjonen for å sikre landet.

FÅR KRITIKK: Myndighetene på Sri Lanka måtte forklare seg under en pressekonferansen onsdag i Colombo om at de ble varslet om terroren på forhånd. Foto: HELGE MIKALSEN, VG

Nye detaljer om selvmordsbomberne

Srilankiske myndigheter har utpekt den hittil relativt ukjente islamistgruppen National Thowheed Jamath (NTJ) for å ha stått bak de fatale angrepene første påskedag, som rammet kirker og luksushoteller.

IS gikk tirsdag ettermiddag ut med en offisiell erklæring der de tar på seg skylden for angrepene. Terrorgruppen har navngitt syv personer som de sier står bak angrepene, og publisert et bilde som viser syv maskerte menn stående foran et IS-flagg.

les også

Han er pekt ut som hjernen bak terroren

En av dem på bildet skal være Zahran Hashim, som srilankisk etterretning har pekt på som hjernen bak de brutale angrepene, ifølge The Telegraph. Han skal være lederen av NTJ.

– Vi mener at lederen for gruppen er blant selvmordsbomberene, sier forsvarsministeren onsdag, men nekter å bekrefte navn.

Åtte av ni selvmorsbombere skal være identifisert. Alle skal ha hatt middelklasse- og overklassebakgrunn, og flere hadde god utdannelse, blant annet fra utlandet.

Forsvarsministeren oppgir at én av dem var en kvinne som var gift med en av de andre mannlige selvmordsbomberne. Hun skal ha sprengt seg selv da politiet ankom et hus hvor hun befant seg i Colombo. To av selvmordsbomberne var brødre.

VIL PÅGRIPE FLERE: Sri Lankas forsvarsminister Ruwan Wijewardene varsler at de vil arrestere flere mistenkte for påsketerroren. Her under en pressekonferanse i Colombo onsdag morgen. Foto: HELGE MIKALSEN, VG

Politiet: Planla angrep fra tilholdssted ved kirken

Forsvarsministeren sier at NTJ skal ha blitt splittet, og at den ene grenen skal ha blitt mer ekstrem. Det er denne utbrytergruppen som skal ha stått bak angrepet mot hotellet Shangri-La i Colombo.

– Terroristene hadde to tilholdssteder, der de befant seg i to-tre måneder mens de planla angrepet. Det ene huset var i Negombo, nære kirken som ble angrepet, sier Ruwan Gunasekera, talsperson for politietterforskningen som nå finner sted, til VG.

Myndighetene jobber nå med å finne koblingen til terrorgruppen IS.

– Vi vet at IS har gitt ideologisk støtte, men vet ikke ennå hvor konkret støtten er, sier finansministeren.

Kritiserer egen etterretning

Forsvarsminister Wijewardene får kjørt seg på pressekonferansen. Det er nemlig kjent at sikkerhetstjenesten på Sri Lanka mottok informasjon om et mulig kommende angrep, utført av selvmordsbombere mot katolske kirker.

Det var indisk etterretning som delte denne informasjon. Likevel ble ikke opplysningene delt videre.

Forsvarsministeren har fått kritikk etter at president Maithripala Sirisena sa at han ikke fikk etterretningsrapporten datert 11. april som advarte mot de nært forestående terrorangrepene.

– Vi vet at det er store hull i vår etterretningstjeneste. Det må vi innrømme. Hverken jeg eller statsministeren fikk denne informasjonen.

– Hva er ditt budskap til katolikkene på Sri Lanka når vi legger til grunn at noen visste, men ingen fikk beskjed?

– Jeg er svært lei meg, jeg er lei meg for det som skjedde i påsken. Det er hjerteskjærende at noe slikt skjedde mot katolikkene under høytiden, svarer forsvarsministeren på VGs spørsmål.

Onsdag ettermiddag ble det kjent at den srilankiske politisjefen Pujith Jayasundara og presidentens egen stabssjef Hemasiri Fernando er blitt bedt om å gå av. Oppfordringen kom fra president Maithripala Sirisena.

Står fast ved New Zealand-kobling

Den foreløpige etterforskningen skal vise at terrorangrepet var hevn for angrepet på to moskeer på New Zealand.

Under pressekonferansen i den srilankiske hovedstaden onsdag gjentar forsvarsministeren at påsketerroren mot kristne var en hevnaksjon etter angrepene mot muslimer på New Zealand.

– Angriperne ble i det minste motivert til å angripe etter angrepet i New Zealand. Kanskje var planene lagt før det, men det ga dem motivasjon, sier han.

VG PÅ SRI LANKA: Fotograf Helge Mikalsen og Midtøsten-korrespondent Amund Bakke Foss.

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder