KLARE: Irakiske styrker i utkanten av Fallujah forbereder seg her på storoffensiven mot terrorgruppen IS lørdag. Foto: Ahmad Al-rubaye Afp

Irakiske styrker har startet storoffensiv mot Fallujah

Var den første IS-kontrollerte byen i Irak

Ekspert: – Sjansen for at dette går rette veien, er liten

Over to år etter at byen ble tatt over av terrorgruppen IS, har irakiske styrker nå startet kampen for å gjenerobre byen.

ARTIKKELEN ER OVER TRE ÅR GAMMEL

Det annonserte den irakiske statsministeren Haider Al-Abadi natt til mandag.

– Tiden for frigjøringen av Fallujah har kommet. Vi nærmer oss en stor seier, og Daesh har ikke noe annet valg enn å flykte, sier statsministeren, som bruker det arabiske akronymet på IS.

Han sier det irakiske flagget snart skal heises over Fallujah, som er en strategisk viktig by i den vestlige provinsen Anbar.

– Vi skal rive det svarte flagget til de fremmede som har kidnappet Fallujah i filler.

Bakgrunn: Norges allierte beleirer IS-by: På innsiden sulter innbyggerne i hjel

Ekspert: – Sjansen for at det går rette veien er liten

Midtøsten-ekspert Cecilie Hellestveit tror Fallujah kan være et viktig sted å gjenerobre for irakiske styresmakter, men at det er mye som står i veien for at det skal bli en realitet.

– Fallujah er av en annen betydning enn de andre byene IS har erobret. IS har sitt arnested i Fallujah, og byen har vært i irakiske jihadisthender gjentatte ganger siden 2004, forteller Hellestveit.

– Dette er like mye en politisk vanskelig sak som en militær, fortsetter hun, og viser til politisk kaos i den irakiske hovedstaden Bagdad, som er i sin største politiske krise siden 2003.

– En av grunnene til at man ikke har klart å ta IS er at irakiske styresmakter ikke har den politiske styrken som trengs. Får man forandring i Bagdad, kan denne offensiven bli et virkelig gjennombrudd, forteller hun.

Hellestveit er imidlertid ikke optimist, og forteller at situasjonen i Irak er så kritisk at «alt» kan skje.

– Forsøk på politiske reformer har stått i stå i Irak i flere år nå, og Bagdad er i dag uten reell regjering eller annen politisk ledelse. I tillegg er landet nærmest konkurs som følge av oljeprisen, så det er ingen som kan betale noe som helst. Irak er derfor i en veldig uforutsigbar situasjon, og sjansen for at dette går rette veien er liten.

Hellestveit tror likevel at hvis Falluja skulle falle ut av IS' hender, vil det være et viktig steg på veien mot å gjenerobre millionbyen Mosul, som er det Hellestveit omtaler som IS' hovedpilar.

– Mosul er et knutepunkt som det er avgjørende for IS å kontrollere, og det kan gjøre at store grupper velger å vende seg mot IS for fullt, og da kan dette være starten på en viktig endring, men sjansene for det er små, understreker hun.

Bedt om å heise hvite flagg

I helgen ble innbyggere bedt om å pakke sakene sine og forlate byen før offensiven.

Familier som ikke er i stand til å forlate byen, har blitt oppfordret til å heise hvite flagg for å markere hvor de befinner seg, melder Reuters, med henvisning til en kunngjøring fra hæren som ble gjengitt på statlig fjernsyn i helgen.

GOD TONE: Iraks statsminister Haider al-Abadi (t.h.) tok i april imot USAs utenriksminister John Kerry i Bagdad. Foto: Jonathan Ernst Reuters

I forkant av bakkeoffensiven har kampfly bombet «utvalgte mål» i Fallujah, opplyser landets overkommando.

Det har kommet meldinger om at USA leder an i luftangrepene, men det amerikanske forsvaret har foreløpig ikke kommentert bombingen av Fallujah.

Les også: Brutale overgrep av sjiamilitser: Derfor er kampen mot IS i Irak så vanskelig

Humanitær katastrofe

Fallujah var den første byen i Irak som falt i IS' hender i januar 2014, men dette vakte liten oppsikt i verdenspressen. IS var på dette tidspunktet lite omtalt, og lite fryktet utenfor Irak.

Den IS-kontrollerte byen har lenge vært omringet av irakiske styrker og en sjiamuslimsk milits som går under havnet Hashid Shaabi. Beleiringen har ført til en humanitær katastrofe for innbyggerne som ikke har klart å rømme.

– Innbyggerne sliter med å overleve, det er slutt på mat og medisiner. Befolkningen er fanget, uten noen mulighet til å komme seg ut, sa Mohamed Alarab (40) fra Fallujah til VG over telefon i april.

Byen ligger ved Eufrat-elven om lag 50 kilometer vest for hovedstaden Bagdad, og hadde før krigen startet en befolkning på rundt 300.000 innbyggere.

Daniel var gissel hos IS: Jeg ønsket bare å dø

Kilde: VG/NTB

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder