1 av 31EKSKLUSIVT INNBLIKK: For første gang kan VG ta deg med på innsiden av det norske Syria-bidraget - og vise lasten en hel verden snakket om: De Assad-regimets kjemiske stridsmidler. Foto: FORSVARET

VG eksklusivt: På innsiden av Norges Syria-oppdrag

Rigget fortøyninger med sprengstoff  **Slo alarm om kjemikalielekkasjer **Angrepet av mulige selvmordsbåter **Måtte tilbake til Syria med kjemikalier

UTENRIKS

Her lekker livsfarlige kjemikalier ut fra containerne med Syrias kjemiske stridsmidler – om bord på det norske lasteskipet «Taiko».

Publisert: Oppdatert: 09.12.15 14:08

Bildene VG har fått tilgang til forteller en ny og hittil ukjent og dramatisk historie fra den høyprofilerte operasjonen – der norske og danske skip hentet ut 1300 tonn av Bashar al-Assads kjemiske stridsmidler fra det krigsherjede landet i fjor vår.

– Oppdraget var langt mer krevende og dramatisk enn det de fleste har fått med seg, sier kommandørkaptein Per Rostad til VG.

Som den første styrkesjefen for det norske oppdraget var det han som hadde ansvaret for å sette det sivile lasteskipet «Taiko» under militær kommando og vokte lasten med fregatten «Helge Ingstad».

Og det var han som tok beslutningen som viser alvorligheten i oppdraget:

Frykten for å bli angrepet var så stor at fortøyningene på lasteskipet «Taiko» ble rigget med sprengstoff hver gang hun gikk til land i Syria. Målet: Å komme seg fra land så fort som mulig hvis noe skjedde.

– Det var rakettangrep mot Latakia mens «Taiko» lå til kai. Det var eksplosjoner og nedslag rundt havna. Hvis noe av dette hadde truffet, hadde det fått dramatiske konsekvenser, sier Rostad.

Dårlig sikret

Allerede da de første containerne kom om bord 27. januar, oppdaget de norske soldatene hvor dårlig den dødelige lasten var sikret i containerne. Etter hvert ble vondt til verre:

– Hele april, mai og juni måtte vi daglig ta oss av lekkasjer fra containerne. I tillegg var det gasser som lekket ut, sier kommandørkaptein John Gunnar Refsnes, som i 133 døgn fulgte kjemikalielasten om bord på «Taiko».

Artikkelen fortsetter under videoen

NY VIDEO: Slik hentet «Taiko» ut kjemiske stridsmidler fra Syria

I lasterommet han hadde ansvar for sto 650 tonn kjemikalier fordelt på 63 containere som bar preg av å ha blitt fylt opp i all hast i en krigssone før de ble fraktet til kaien og levert videre til norske styrker.

Situasjonen ble ikke bedre av at oppdraget dro ut i tid. Noen av containerne sto lagret i 148 dager om bord på det norske skipet – før de ble lastet av i månedsskiftet juni/juli i fjor.

– Kjemikalier vil reagere over tid, spesielt om bord på skip. Vi hadde vibrering, bølger, temperaturen som steg jevnt og trutt utover våren. Alt påvirket kjemikaliene, sier Refsnes.

– Inne i flere av containerne var det dødelig konsentrasjon av gasser. Noe av det som lakk ut var dødelig, annet var mindre farlig, sier Refsnes – som understreker at det aldri var fare for personellet.

Men da nesten halvparten av containerne ga utslag for farlige gasser, slo folkene hans alarm.

USA truet med kjemikalienekt

– Da vi oppdaget hvor dårlig sikret det var, forsto vi at det kunne få konsekvenser. I verste fall kunne hele oppdraget stoppet, sier Refsnes.

Både USA og Finland – der kjemikaliene skulle destrueres – skal etter det VG får opplyst ha truet med å nekte å ta imot det norske lasteskipet dersom noe ikke ble gjort. Men containerne var forseglet, og de norske soldatene hadde ikke tillatelse til å åpne dem.

Situasjonen var så spent at både utenriksminister Børge Brende og forsvarsminister Ine Eriksen Søreide fikk daglige oppdateringer om situasjonen, får VG opplyst.

29. mai ble det arrangert et hastemøte om bord på «Taiko» i rom sjø, med representanter fra OPCW, FN, USA, Norge, Danmark, Syria og Finland. Etter møtet fikk de norske soldatene ordre om å sjekke og sikre kjemikalielasten, container for container.

Artikkelen fortsetter under bildet

– Noe kunne vi gjøre på sjøen, andre ting anså vi som så risikofylt at vi måtte gjøre det på land, sier Refsnes.

DETTE ER KJEMIKALIESKIPET: Fra akevitt til kjemiske stridsmidler – velkommen om bord på «Taiko»

Måtte tilbake til Syria

Da oppsto nok et problem: Ingen land ville la det norske giftskipet legge til kai. Den eneste muligheten var å ta med de kjemiske stridsmidlene tilbake til landet de skulle fjerne dem fra, og laste om kjemikaliene i sikrere beholdere der.

– Vi hadde hele tiden kontroll. Ingen andre enn det spesialtrente personellet var i kontakt med lasten eller containerne. Dette er spesialister som bare gjorde jobben sin. Men de gjorde den på en eksemplarisk måte, sier Refsnes.

Artikkelen fortsetter under bildet

– Du har kolleger som er sammen med deg på dekk. Du har familie som venter på deg hjemme. Ingen er interesserte i å ta noen sjanser.

Det gjorde heller ikke soldatene fra Kystjegerkommandoen (KJK) som sikret «Taiko».

VG har tidligere skrevet om hvordan Rostads etterfølgere opplevde angrep mot havneområdet. Men det var ikke den eneste gangen. VG kan i dag forteller hvordan havneområdet ble beskutt av Grad-raketter flere ganger mens det norske skipet lå ved kai.

– Vi var der for å hente ut våpen som kunne bli brukt mot opprørerne. Likevel bruker de tunge våpen mot oss. Konsekvensen kunne blitt at vi måtte avbrutt hele oppdraget, og at våpnene kunne bli brukt mot dem. Det har jeg tenkt en del på i ettertid, sier Rostad.

Han har også tenkt på hva som ville skjedd dersom rakettene hadde truffet.

– Vi hadde beskyttelsesdrakter, det hadde ikke befolkningen i Latakia. Hadde vi fått et treff i fartøyet, kunne vi risikert at stoffer hadde blandet seg og det hadde utviklet seg gasser som lakk ut. Da hadde det blitt veldig dramatisk.

Artikkelen fortsetter under bildene

BAKGRUNN: LES OM DET STORE SPILLET OM SYRIA-STYRKEN PÅ VG+ (krever abonnement)

Selvmordsbåter

Den mest dramatiske episoden skjedde utenfor Syria-kysten i 03-tiden natten mellom 17. og 18. februar.

To mørklagte fiskebåter var på vei rett mot «Taiko» og kjemikalielasten uten tegn til å stanse.

– De svarte ikke på anrop, så vi la oss mellom dem og «Taiko» og prøvde å nå dem på nødkanalen, sier Rostad.

Da de fortsatt ikke fikk svar, skjøt de norske soldatene lysraketter. Heller ikke det hadde noen effekt.

– Da skjøt vi først én sjokkgranat mot styrehuset på den nærmeste fiskebåten. Så en til. Da vi skjøt den tredje, hadde jeg allerede bestemt meg for å skyte med skarpt. Idet jeg skulle gi ildordren, svingte de plutselig unna, sier Rostad.

Svarte med jihad-musikk

På sambandet der det tidligere hadde vært helt stille, strømmet det nå musikk.

– De spilte jihadistiske kampsanger på nødfrekvensen, sier Rostad.

De valgte å ikke ta opp jakten på de ukjente båtene, for å fortsette å vokte kjemikalieskipet.

– Det kan ha vært militante islamistiske grupper som egentlig var ute på smuglertokt, men så en mulighet da de oppdaget oss. Det kan være at de skulle teste reaksjonen vår, og at de vurderte muligheten for et angrep, sier han.

– Båtene kan ha vært lastet med sprengstoff. Hadde de kommet seg opp langs siden på «Taiko», kunne det gått virkelig ille, sier styrkesjefen – som skryter av samarbeidet mellom militære og det sivile mannskapet på «Taiko».

- IS kunne brukt våpnene i Europa

Overfor VG beskriver den erfarne offiseren Operasjon Recsyr som «den mest fornuftige bruken av militærmakt han har opplevd».

– Jeg har vært med på militære operasjoner over hele verden. Noen har ikke spilt noen særlig rolle. Men akkurat denne er spesiell. Hvis det er én ting jeg skal se tilbake på i hele min yrkesaktive karriere, er det dette. Vi fjernet masseødeleggelsesvåpen som trolig ville blitt brukt. Det betyr at vi reddet liv.

Flere av områdene de kjemiske stridsmidlene ble hentet fra, er i dag kontrollert av terrorgrupper og opprørere.

– Jeg er helt sikker på at IS ikke ville hatt kvaler med å bruke våpnene. Det kunne like gjerne skjedd i Europa som i Syria, sier Rostad.

Både Rostad og Refsnes er fulle av lovord om det sivile mannskapet på «Taiko». Etter at oppdraget ble avsluttet, innstilte Refsnes Wilhelmsen-mannskapet til medaljer. Han reiste selv til Filippinene for å dele dem ut etter at forsvarsledelsen godkjente innstillingen.

PS! Som kjemikaliene hun fraktet, ble Syria-oppdraget også siste reise for Wilhelmsen-skipet «Taiko». Etter å ha levert de siste kjemiske stridsmidlene i USA, seilte hun mot Kina for å bli hugget opp.

Her kan du lese mer om