UD-utsending om French: Situasjonen er svært alvorlig

Pleier tett presidentkontakt for å løse Kongo-krisen

KINSHASA (VG): Her kommer UDs spesialutsending i
French-saken ut av bilen til den kongolesiske presidenten etter å ha deltatt på en minnemarkering for hans far.

ARTIKKELEN ER OVER TRE ÅR GAMMEL

Ambassadør Arild Øyen pleier nå tett kontakt med det øverste lederskapet i Kongo i et forsøk på å løse den fastlåste situasjonen rundt den fengslede nordmannen. Under besøket i Kongo denne uken får den norske toppdiplomaten VIP-behandling. Presidentens kontor har blant annet stilt en bil med sjåfør til disposisjon.

Foto: ,

Lørdag var Øyen, som siden april i fjor har deltatt aktivt i arbeidet med å få Joshua French tilbake til Norge, gjest under en høytidelig minneseremoni for tidligere president Laurent Kabila. Ekspresidenten, far til dagens president Joseph Kabila, ble drept i et attentat i 2001. Under seremonien la Øyen ned en krans ved minnesmerket på vegne av Norge, og fikk hilse på presidenten og hans familie.

Hele historien: Turen i Kongo som endte i tragedie

Også regjeringen og parlamentsrepresentanter var til stede. Øyen er ikke i tvil om at det er viktig å delta på slike arrangementer for å knytte kontakter blant dem som sitter med nøkkelen til å løse French-saken.

– Det er en viktig del av arbeidet med å bygge relasjoner. Det handler om å vise respekt, sier han.

Pensjonist

Den erfarne diplomaten, med 35 års erfaring fra Afrika, hadde vært pensjonist i ett år da han i april i fjor ble kontaktet av sin tidligere arbeidsgiver Utenriksdepartementet. Oppdraget var klart: Bygge relasjoner med den politiske ledelsen i Kongo for å løse French-krisen.

– Det er klart at jeg etter så mange år i området har tilgang til viktige personer. De kjenner meg og jeg kjenner dem. Jeg har en veldig god dialog med kongoleserne. Det er ikke mangel på dialog som er problemet, det er saken i seg selv som er vanskelig, sier han.

– Man vet aldri helt hva som kan være utslagsgivende i en slik sak, derfor har jeg en bred tilnærming til dette, sier han.

Justisministeren grep inn

Øyen er nå på sitt fjerde besøk i Kongo siden han tok oppdraget. Han ankom hovedstaden Kinshasa tirsdag denne uken for å bistå i forhandlingene om å få French overført til sykehus. UD-utsendingen ønsker ikke å gå i detalj om hvem han møter, eller innholdet i samtalene, men etter det VG forstår var det til slutt justisministeren selv som grep inn og sørget for at nordmannen ble innlagt.

Dramatisk utvikling: French kollapset på cellen

Øyen legger ikke skjul på at situasjonen er dramatisk for nordmannen som nå har sittet seks år og åtte måneder i kongolesisk fengsel, etter at han ble pågrepet sammen med kameraten Tjostolv Moland, mistenkt for drapet på sjåføren sin.

– At kongolesiske myndigheter går til et så drastisk skritt som å flytte han ut av fengselet sier sitt om hvor alvorlig situasjonen er, sier Øyen.

To vakter

Utover det ønsker hverken Øyen, eller advokat Hans Marius Graasvold, å uttale seg om helsetilstanden til nordmannen. Moren, Hilde Kari French, besøkte lørdag sønnen på sykehuset, men ønsker ikke å snakke med media mens sønnen er på sykehus.

VG besøkte lørdag ettermiddag sykehuset der nordmannen ligger. Rommet ligger i toppetasjen, i den såkalte VIP-avdelingen. Utenfor rommet sitter to bevæpnede soldater på hver sin skjeve plaststol. Ellers er det ikke noe synlig vakthold på eller rundt sykehuset.

Øyen ønsker ikke å gi noen vurdering av mulighetene for at French kan bli overført til Norge, men understreker at tiden jobber for nordmannen.

– Jo lengre tid som går, og jo større del av straffen som er sonet, jo mindre blir motstanden mot en slik løsning. Det er ingen her som ønsker at dette skal gå helt galt, sier Øyen.

Det er ikke første gang den erfarne diplomaten står midt opp i en krevende sak. Som ambassadør i Algerie måtte Øyen håndtere den dramatiske situasjonen som oppsto da terrorister angrep Statoil-anlegget i In Amenas og flere nordmenn ble drept.

– Jeg lærte mye av den saken som jeg tar med meg inn i dette arbeidet, sier Øyen.

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder