DRAR SNART: Den flotte strandlinjen ved Mariupol er nærmest folketom. Bare noen få sjeler og forelskede ungdommer er å se. Pavlo og Anastasia går langs stranden, de vil forlate byen i Juni og flytte vestover. Foto:Harald Henden,VG

Kan dette være Russlands nye mål i Ukraina?

MARIUPOL (VG) En halv million innbyggere vet at deres hjemby kan være neste mål for de prorussiske opprørerne.

ARTIKKELEN ER OVER FIRE ÅR GAMMEL

Industri- og havnebyen Mariupol sørøst i Ukraina har flere ganger blitt forsøkt tatt over av opprørsstyrker. I en kort periode i fjor hadde den såkalte Folkerepublikken i Dontesk (DPR) kontroll over byen.

I januar i år ble et trettitalls mennesker drept, i et rakettangrep som Organisasjonen for sikkerhet og samarbeid i Europa (OSSE) mener ble skutt fra DPR-kontrollert område.

Det ukrainske forsvaret var ute av stand til å forsvare store deler av de østlige regionene Luhansk og Donetsk da opprørere tok over områdene i fjor.

Forsvaret som nå er under oppbygging i Mariupol viser at ukrainske myndigheter ikke kommer til å gi opp uten kamp.

Kun to mil øst for byen raser det daglige kamper mellom opprørerne og den ukrainske hæren. Til tross for våpenhvileavtalen Minsk II kriges det om kontrollen over en høyde mellom Mariupol og den lille landsbyen Shyrokyne.

Les også: Her skulle det vært våpenhvile. Den brytes hver dag

FORBEREDT: Politihovedkvarteret i Mariupol er godt beskyttet av sandsekker. Foto:Harald Henden,VG

Tar opprørerne åskammen, vil de ha en stor fordel om de skulle ønske å angripe byen.

Bevæpnede soldater vokter veisperringer på alle innfartsårer. Militære avdelinger har gravd seg ned i jordene, som omringer byen.

Tiltak for å møte et angrep fra havet skal være iverksatt, og områder skal være minelagt.

Les også:«Opprørere» innrømmer - er russiske soldater

Mange flykter

I sentrum går dagliglivet som normalt, men mange mennesker har reist. Tidligere, under uroen i øst, kom internt fordrevne flyktninger til Mariupol. Nå er det denne byen folk flykter fra.

Et ungt, forelsket par går hånd i hånd langs en av de vakre sandstrendene i byen. Kvinnen har på seg en genser med det ukrainske flagget i et hjerte, som symboliserer at hun elsker landet.

– Dette er min fremtidige kone, sier Pavlo (24) og smiler.

Han er fra Chervnivtsi vest i Ukraina og kom hit fordi han tjenestegjorde i den ukrainske hæren. Nå er han ferdig med sin tjeneste og bor midlertidig i Mariupol.

– Moren min ber ham om å ta meg med bort herfra, sier Anastasia (22).

– I juni, når hun er ferdig med jobben sin, tar jeg henne med hjem til Chervnivtsi, lover Pavlo.

KONTROLL: Frontlinjen mellom ukrainske styrker og de prorussiske opprørerne går kun 20 kilometer øst for kystbyen Mariupol i Ukraina. Alle veier øst for byen er sperret. Tungt bevæpnede ukrainske soldater sjekker alle kjøretøy. Foto:Harald Henden,VG

Han forteller at de innimellom hører bombardementet i Shyrokyne helt inn i Mariupol.

– Det er trygt her nå, men om en måned eller to vil det kanskje skje noe. De (opprørerne) kontrollerer i all hovedsak Donetsk og Luhansk, og når de er klare tror jeg de angriper. Jeg tror krigen vil vare en god stund, sier den 24 år gamle tidligere soldaten.

– Angrepene er nærme

I utkanten av Mariupol, syv kilometer fra Sherokyne, går også dagliglivet tilsynelatende som normalt.

Folk arbeider på åkerlappene og gjør sine normale gjøremål, til tross for at ukrainske soldater har gravd seg ned bak husene og artillerinedslagene hagler.

– Angrepene er veldig nærme, rett bak åsen bak her. Vi kan høre det hele tiden, sier Olga Overkina (31), som bor sammen med sin mann og to barn på ni år og seks måneder.

DRØMMEHUSET: Tobarnsmoren Olga Overkina står utenfor boligen hun nylig kjøpte for å restaurere. Foto:Harald Henden,VG

De kjøpte nylig huset, som ligger vakkert til, med fruktbare jorder rundt, en knapp kilometer fra Azovhavet.

Datteren er redd

Hun sier at artilleriangrepene kommer hver dag, som oftest på morgenen, ettermiddagen og natten. Den eneste dagen hun kan huske det var stille, var 9.mai.

LITT BESKYTTELSE: Olga Overkina har tapet vinduene i et forsøk på å minske skadene ved et artilleriangrep. Foto:Harald Henden,VG

Tobarnsmoren har tapet et kryss over vinduene, i et forsøk på å hindre at glasskår blåses inn i huset, hvis rutene knuses av trykket fra en granat.

Hun sier at hennes ni år gamle datter er redd og har utviklet et sinne overfor Organisasjonen for sikkerhet og samarbeid i Europa (OSSE).

Årsaken er at hver gang hun så de hvite bilene, til observatørene fra OSSE, kjøre ut av Shyrokyne, så startet angrepene ganske umiddelbart etterpå.

Moren lærer niåringen hvordan hun skal gjemme seg hvis det kommer et angrep og sier at de ikke vil reise bort, for det var her familien hadde planlagt sin fremtid. Det er her de vil bo.

– Ingen venter på noen noe sted, sier Olga Overkina.

– Vanskelig å vite hvem som skyter

Hennes nabo, Valentina Nesterenko (55), jobber på det lille jordet nedenfor foreldrenes hus.

– Jeg er redd, men hva skal vi gjøre? Vi må ha mat, sier Nesterenko.

Hun forteller at en granat slo ned 150 meter fra huset hennes ved en anledning og at hun hørte artilleriangrep denne morgenen i sekstiden.

VED FORSVARSLINJEN: Valentina Nesterenko (i forgrunnen) står ved siden av en nabo utenfor hjemmene deres. Ukrainske soldater har gravd seg ned i åskammen bak dem. Der skal det også befinne seg miner, hevder Nesterenko. Foto:Harald Henden,VG

– Det er vanskelig å vite hvem som skyter hvor og hvorfor. Vi er ikke militærkyndige og hører ikke forskjell på inn- og utgående ild.

Hun har flyttet sin 90 år gamle mor inn til Mariupol og bor også selv i en leilighet i sentrum. 55-åringen er her kun på dagtid, og beveger seg ikke oppover de grønne åskammene bak huset.

– Alt er minelagt, så vi går ikke der, sier hun.

Frykter isolasjon

Borgermesteren i Mariupol sier byen nå er i stand til å forsvare seg, men frykter at den skal bli isolert.

OFFENSIV: Borgermester Yuriy Hotlubey mener byen kan klare å forsvare seg hvis den blir angrepet. Foto:Harald Henden,VG

– Det går ingen tog hit lenger, ingen fly. Mariupols innbyggere er isolert. Hvis dette fortsetter, kan byen bli isolert, sier Yuriy Hotlubey.

I øst og nordøst ligger de opprørskontrollerte områdene. Krim, som Russland annekterte i fjor, er drøye 30 mil sørvest. Han forteller at de er forberedt på inntrengere fra alle kanter, også fra Azovhavet.

– Hvis de angriper, vil russerne få store tap, og vi vil være i stand til å beskytte byen, lyder den offensive tonen fra borgermesteren.

Det er uklart hvor stor del av byen som sympatiserer med opprørerne. I fjor tok de over enkelte offentlige bygg før de ble drevet tilbake.

– Det var noen som støttet dem i mai, juni i fjor, men de så hvordan det var under dem. Folk var ikke fornøyd med det. Vi har gjort mye for å vise at Mariupol er endel av Ukraina.

SÅRET: En skadet soldat har blitt fraktet inn til sykehuset i Mariupol, fra frontlinjen i Shyrokyne. Foto:Harald Henden,VG

Tviler på forbindelse

Forsker Tor Bukkvoll ved Forsvarets Forskningsinstitutt tror ikke Russland vil prøve å erobre en landfast forbindelse mellom Russland og Krim.

En av de mulige årsakene til at Mariupol kan være strategisk viktig for opprørerne, er at det er den eneste store byen langs sjøen, mellom opprørskontrollert områder og Krim.

Spørsmålet er om Russland ønsker en landfast forbindelse fra eget territorium, via de opprørskontrollerte områdene i Ukraina, og til Krim.

MOT FRONTLINJEN: Et militært kjøretøy er på vei fra Mariupol og østover i retning Shyrokyne. Foto:Harald Henden,VG

– Jeg tviler på det, fordi det er for langt, sier Bukkvoll.

Det er drøye 30 mil fra Mariupol til Krim-grensen.

– Da må de ta tre fylker nedover og det er en stor operasjon. De kan ikke kun ta en stripe ved sjøen, for den kan brytes. Det er ikke snakk om at opprørerne klarer det på egenhånd.

Hvis dette er målet, mener forskeren det ikke er noen vei utenom at Russland går til full krig mot Ukraina – og ikke som nå, hvor Russland ikke innrømmer at de har styrker i landet.

Mer om

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder