Slik oppdaget de zika-viruset

WHO: «En global krise»

RECIFE (VG) I mai i fjor gjorde forskerteamet i Recife et funn på laben som de ikke hadde ventet. Nå mener de at det er en risiko for at zika-viruset spres til Europa.

ARTIKKELEN ER OVER TRE ÅR GAMMEL

VG I BRASIL: Fotograf Mattis Sandblad og journalist Ingeborg Huse Amundsen. Foto: ,

Mandag slo Verdens helseorganisasjon (WHO) internasjonal alarm om det myggbårne zika-viruset, som sprer seg som ild i tørt gress i Sør- og Mellom-Amerika. Rundt fire millioner mennesker er antatt å være rammet av zika.

Flere tusen barn, især i Brasil, er det siste året blitt født med hjerneskaden mikrokefali, og i flere land på kontinentet fylles sykehusene opp av pasienter med Guillain-Barré-syndrom; en nerveskade som fører til lammelser. Foreløpige forskningsfunn peker i retning av at det hele henger sammen med nettopp zika.

Les også: Juan Pedro (to md.) er trolig et av zika-virusets ofre

Med WHO-varselet settes zika i samme kategori som den dødelige blødningsfeberen ebola, som herjet i Vest-Afrika i 2014 og 2015. Alvorlighetsgraden kommer av den raske og enorme spredningen. Det finnes ingen vaksine mot zika-viruset, ei heller en behandling eller fullgod test.

Se VG-spesialen om ebola i Sierra Lione her.

«Har aldri vært så bekymret»

LEDER ARBEIDET: Infeksjonslege Celina Turchi (63) koordinerer zika-forskningen ved Fiocruz-instituttet. Foto: Sandblad Mattis , VG

I Norge kjenner vi ingen tilfeller av viruset, mens både Sverige og Danmark har påvist viruset, riktignok i svært liten skala.

Europa er ikke nødvendigvis forskånet, fastslår forskningsteamet i Recife, zika-virusets episenter nordøst i Brasil, overfor VG. De er dypt bekymret over det de nå bevitner.

– Jeg har forsket på epidemier i over 20 år, og har aldri vært så bekymret som nå, sier Celina Turchi (63), infeksjonsmedisiner og forskningskoordinator for zika-prosjektet ved Fiocruz-instituttet i Recife, som ligger under helsedepartementet.

Les også: Slik er krigen mot zika-myggen

Det var her zika-viruset ble oppdaget i starten av mai 2015, etter to måneder med oppblussing av dengue-feber-lignende symptomer i delstaten Pernambuco, nordøst i Brasil. Forskningsteamet var blant de første til å påpeke sammenhengen med mikrokefali – den nevrologiske lidelsen som har ført til mange nyfødte med deformert hodeskalle og nedsatt hjernefunksjon.

Nå jobber 50 forskere, bioingeniører og nevrologer på spreng for å knekke zika-koden i samarbeid med kolleger i blant annet England, Skottland og USA.

Kaller zika et «verdensproblem»

VIRUSET: På laben i Recife klarte bioingeniørene å isolere zika-viruset i mai i fjor. Hver eneste hvite prikk i de lilla sirklene er et virus. Foto: Mattis Sandblad , VG

Da VG besøker instituttet mandag, har flere av dem benket seg rundt et ovalt bord. Det hele minner om en krisestab.

– Alarmen bør gå globalt. Dette er et verdensproblem. Zika er en trussel for oss alle; gammel og ung, mann og kvinne, fattig og rik, sier Turchi.

Den erfarne forskeren er redd langt flere enn gravide og nyfødte er i faresonen.

– Mikrokefali er bare toppen av isberget. Det er ingen tvil om at det er korrelasjon mellom zika og både mikrokefali og Guillain-Barré-syndrom. Den diskusjonen er utdatert, mener hun.

Bakgrunn: Dette er zika-viruset

Turchi betegner utbruddet som «en katastrofe» som er mer krevende enn ebola, som ble overført ved dråpesmitte. Denne gangen er det umulig å isolere smittebæreren, fordi den har to vinger og kan fly. Dårlige sanitetsforhold, tettbefolkede boligområder og utstrakt reisevirksomhet gjør krigen mot zika enda vanskeligere.

Tester europeisk myggart

SPREDEREN: Først er det bare et egg, så en larve, en puppe og senere en mygg. Prosessen tar om lag ti dager, og skjer i vann. Foto: Mattis Sandblad , VG

Constancia Ayres (41) ved Fiocruz-instituttet er ekspert på mygg, og har nå som oppgave å identifisere hvilken type mygg som sprer zika. Fra før kjenner man til aedes aegypti-myggen. Nå tester hun om blant annet aedes albopictus-myggen, som er utbredt i Europa, også er en potensiell smittebærer.

Se kart over hvilke myggarter som finnes hvor.

– Det er bare et spørsmål om tid før zika er i alle latinamerikanske land. Viruset kan også spre seg til andre kontinenter. Det finnes allerede i Afrika, Asia og USA. Nå er det en risiko for at zika-viruset vil komme til Europa, sier Ayres.

Scenarioet er slik: En person er i Brasil eller et av de andre 24 landene som har påvist viruset, blir stukket av ev mygg med zika, reiser hjem og blir syk, og blir deretter bitt av en mygg i hjemlandet som sprer viruset videre. En annen mulighet er at myggen blir med på flyturen, til tross for at alle fly skal desinfiseres.

Jakter på en vaksine

GJORDE ET FUNN: Etter å ha utelukket alle lignende virus, kunne bioingeniør Lindomar Pena (33) fastslå at et nytt virus hadde ankommet hjemlandet. Foto: Mattis Sandblad , VG

Bioingeniør Lindomar Pena (33) var mannen som identifiserte zika-viruset, her på laben i Recife en maidag i fjor.

– Jeg fikk høre at det var en ny type dengue-feber, men feberen hos pasientene var for lav, de hadde smerter i leddene og ikke i musklene, de klødde på huden og mange hadde lammelser i ansiktet, forklarer han.

En av teoriene var at dette var noe helt nytt. Et nytt virus. Etter å ha gransket blodprøver og spinalvæske, og utelukket alle relevante virus-typer, kunne han slå fast at teorien stemte. Zika hadde ankommet kontinentet.

Prioritetene nå er å finne en fullgod zika-test, en vaksine og en kur. For å påvise zika-virus må pasienten gå til legen med en gang symptomene starter. Etter et par uker, er viruset umulig å spore i kroppen. Antistoffene som sitter igjen ligner til forveksling på dem som påkalles av dengue, som kalles zikaens fetter.

En vaksine og en kur kan ligge mellom to og ti år frem i tid, anslår Pena.

– Vi er på kanten til en pandemi. Zika har spredt seg så fort. Viruset er en tragedie for hele verden, sier Pena.

SE DISSE VGTV-VIDEOENE FRA BRASIL:

Kommersielt samarbeid: Rabattkoder