Hovedinnhold

NASA har funnet ukjent livsform

UKJENT LIV: Astrobiolog Felisa Wolfe-Simon ved NASA studerer prøver ved Mono Lake i California sammen med mikrobiolog Ronald Oremland. De har funnet ut at bakterier kan vokse ved å benytte seg av arsenikk i stedet for fosfor. Foto: HENRY BORTMAN
UKJENT LIV: Astrobiolog Felisa Wolfe-Simon ved NASA studerer prøver ved Mono Lake i California sammen med mikrobiolog Ronald Oremland. De har funnet ut at bakterier kan vokse ved å benytte seg av arsenikk i stedet for fosfor. Foto: HENRY BORTMAN
Ved å avdekke en ukjent form for liv på jorden, har NASA økt vår sjanse til å finne liv i verdensrommet.

Denne saken handler om:

FAKTA

  • Arsen og fosfor er grunnstoffer. Arsenikk er en kjemisk forbindelse av arsen og oksygen.
  • Arsenikk brukes blant annet i glassindustrien, konservering av zoologiske preparater, som legemiddel, rottegift, insektdrepende midler og ved impregnering av tre.
  • Fosfor reagerer lett med luft og andre oksygenforbindelser, og finnes derfor ikke i ren form i naturen, men opptrer ofte i forskjellige mineraler.
  • Kjemisk bundet fosfor forekommer i cellene til alle levende organismer, og er derfor et livsnødvendig grunnstoff for mennesker, dyr og planter.
  • Fosfor brukes blant annet i kunstgjødsel, stålproduksjon, pyroteknikk, fyrstikkproduksjon og på innsiden av bilderør- og plasmaskjermer.
  • Arsenikk er svært giftig, og selv 0,1 gram kan være dødelig.
  • Kilde: Store Norske Leksikon og Wikipedia

På en pressekonferanse torsdag kveld fortalte astrobiologer ved romfartsorganisasjonen NASA at de har funnet en bakterie som benytter seg av det giftige stoffet arsenikk i stedet for fosfor.

Tidligere har man trodd at fosfor var en forutsetning for alt levende liv, men denne bakterien motbeviser dette, og skiller seg dermed fra alle levende organismer vi kjenner fra før.

- Dette er et mikroskopisk funn, men forskningen har store konsekvenser for vår søken etter ukjent liv både på jordkloden og andre steder i universet, sier astrobiolog Hans Erik Foss Amundsen som arbeider for NASA gjennom selskapet Earth and Planetary Exploration Services.

Tidligere har man trodd at seks grunnstoffer har vært en forutsetning for alt liv: oksygen, hydrogen, nitrogen, karbon, fosfor og svovel. Alle disse stoffene finnes i DNA, proteiner og fett og er en forutsetning for alt liv.

- Det nye funnet viser at liv kan bruke kjemiske stoffer på andre måter enn det vi tradisjonelt har tenkt. Det utvider mulighetene for å finne ukjent liv både på jordkloden og i verdensrommet, sier Amundsen.

Søk etter ukjent liv

Han forteller at det er flere måter å søke etter ukjent liv på:

* Søk etter spesielle former og mønstre som må være dannet av levende organismer
* Søk etter produkter av liv, for eksempel metan som produseres av bakterier på jorden, og som er påvist på Mars.
* Søk etter vann, som er nødvendig for alt liv, og oksygen, som er resultat av fotosyntese.
* Søk etter organiske forbindelser som er en forutsetning for liv.

- Når vi skal lete etter liv i verdensrommet, bruker vi livsformer vi kjenner fra før som utgangspunkt. Nå som vi vet at naturen kan bruke andre kjemiske legoklosser for å lage liv, vil også våre søk etter ukjent liv bli utvidet, sier Amundsen som er spent på den videre forskningen.

- Dette er en encellet bakterie som er en veldig primitiv form for liv, og det vil være spennende å se om man også kan finne flercellede organismer som bruker arsen istedenfor fosfor. Forskerne kommer nok helt sikkert til å lete videre etter dette, sier han.

Nytt kapittel i biologien

Astrobiolog Felisa Wolfe-Simon ved NASA har tidligere antydet at enkelte livsformer kan bytte ut fosfor med arsenikk, som ligger nær hverandre i det periodiske systemet.

Derfor begynte hun å søke etter organismer i omgivelser med mye arsenikk ved Mono Lake i California, hvor hun fant den omtalte bakterien.

Wolfe-Simon sier at dette er mer enn en historie om arsenikk og Mono Lake.

- Våre funn er en påminnelse om at liv som vi kjenner det kan være langt mer fleksibelt enn vi har antatt. Hvis livsformer her på jorden kan gjøre noe så uventet som dette, hva annet kan liv gjøre som vi ennå ikke har sett, spør Wolfe-Simon.

Hun mener funnet åpner for et helt nytt kapittel i biologien.

Finner liv i ekstreme omgivelser

Den nye bakterien er en ekstremofil organisme, som omfatter levende vesener som vokser og trives under ekstreme miljøbetingelser, enten det er temperatur, trykk, saltkonsentrasjon, radioaktivitet eller giftstoffer.

- Slike organismer kan leve i miljøer hvor man ikke forventer å finne liv. Det finnes blant annet liv i atomreaktoren i Tsjernobyl som har vist seg å takle ekstrem radioaktivitet svært godt, sier Hans Erik Foss Amundsen.

Kommentarer Antall kommentarer på artikkelen

Har du en mening om denne artikkelen? Du må bruke ditt eget navn hvis du skal delta i debatten. Respekter andres meninger og husk at mange kan se hva du skriver. Brudd på reglene kan føre til utestengelse.

VGs journalister og moderatorer overvåker denne debatten kontinuerlig mellom kl. 07 og 24. Kommentarfeltet er nå stengt og åpner igjen kl. 07.00. Velkommen tilbake da!
Klikk for å se kommentarene

Siste saker fra Utenriks

Se neste 5 fra Utenriks